Muéstreme los fundamentos científicos: ¿Por qué lavarse las manos?

Muéstreme los fundamentos científicos: ¿Por qué lavarse las manos?

Mantener las manos limpias es una de las medidas más importantes que podemos tomar para evitar enfermarnos y transmitir los microbios a otras personas. Muchas enfermedades y afecciones se propagan por no lavarse las manos con agua corriente limpia y jabón.

Cómo los microbios llegan a las manos y hacen que las personas se enfermen

Las heces (caca) de las personas o los animales son una fuente importante de microbios, como Salmonella, E. coli O157, y norovirus, que provocan diarrea, y pueden propagar algunas infecciones respiratorias, como el adenovirus y la enfermedad de pies y manos. Estos tipos de microbios pueden llegar a las manos después de que las personas usan el baño o cambian un pañal, pero también de formas menos obvias, como después de manipular carnes crudas que contengan cantidades invisibles de caca de animales. Un solo gramo de heces humanas —que es alrededor del peso de un clip— puede contener un billón de microbios.1 Los microbios también pueden llegar a las manos, si las personas tocan cualquier objeto que contenga microbios debido a que alguien haya tosido o estornudado sobre él o haya entrado en contacto con algún otro objeto contaminado. Si estos microbios llegan a las manos y no se eliminan pueden pasarse entre las personas y hacer que estas se enfermen.

Lavarse las manos previene enfermedades y la propagación de infecciones a otras personas

Lavarse las manos con jabón elimina los microbios de las manos. Esto ayuda a prevenir infecciones por los siguientes motivos:

  • Con frecuencia, las personas se tocan los ojos, la nariz y la boca sin darse cuenta. Los microbios pueden entrar al cuerpo por los ojos, la nariz y la boca y pueden enfermarnos.
  • Los microbios en las manos sin lavar pueden llegar a los alimentos y las bebidas cuando las personas los preparan o los consumen. Los microbios pueden multiplicarse en algunos tipos de alimentos o bebidas, bajo determinadas condiciones, y hacer que las personas se enfermen.
  • Los microbios de las manos sin lavar pueden transferirse a otros objetos, como pasamanos, mesas y mesones, o juguetes y, luego, transferirse a las manos de otra persona.
  • Por lo tanto, eliminar los microbios mediante el lavado de manos ayuda a prevenir la diarrea y las infecciones respiratorias y podría incluso ayudar a prevenir infecciones en la piel y los ojos.

Enseñarles a las personas a lavarse las manos las ayuda a ellas y a sus comunidades a mantenerse sanas.

La educación sobre el lavado de manos en la comunidad:

  • Reduce la cantidad de personas que se enferman y presentan diarrea en un 23-40 %.2, 3, 6
  • Reduce la enfermedad diarreica en las personas con sistemas inmunitarios debilitados en un 58 %.4
  • Reduce las enfermedades respiratorias como los resfriados en la población general en un 16-21 %. 3, 5
  • Reduce el ausentismo causado por enfermedad gastrointestinal en los escolares en un 29-57 %.7

No lavarse las manos perjudica a los niños en todo el mundo

Alrededor de 1.8 millones de niños menores de 5 años mueren cada año de enfermedades diarreicas y neumonía, las dos principales causas de muerte de niños pequeños en todo el mundo.8

  • Lavarse las manos con jabón podría proteger a alrededor de 1 de cada 3 niños pequeños que se enferman con diarrea 2, 3 y a casi 1 de cada 5 niños pequeños con infecciones respiratorias como la neumonía.3, 5
  • Si bien las personas en todo el mundo se limpian las manos con agua, muy pocas usan jabón para lavarse las manos. Lavarse las manos con jabón elimina los microbios de manera mucho más eficaz.9
  • La educación sobre el lavado de manos y el acceso al jabón en las escuelas pueden ayudar a mejorar la asistencia.10, 11, 12
  • Lavarse bien las manos en las primeras etapas de la vida puede ayudar a mejorar el desarrollo del niño en algunos entornos.13
  • Se estima que a nivel mundial el índice de lavado de manos después de usar el baño es de solo el 19 %.6

Lavarse las manos ayuda a combatir el aumento en la resistencia a los antibióticos

Prevenir casos de enfermedad reduce la cantidad de antibióticos que usan las personas y la probabilidad de que se desarrolle resistencia a estos medicamentos. Lavarse las manos puede prevenir alrededor del 30 % de las enfermedades relacionadas con la diarrea y cerca del 20 % de las infecciones respiratorias (p. ej., resfriados).2, 5 A menudo se recetan antibióticos innecesariamente para estos problemas de salud.14 Reducir la cantidad de estas infecciones al lavarse las manos con frecuencia previene el uso excesivo de antibióticos, el factor que más causa resistencia a estos medicamentos en todo el mundo. Lavarse las manos también puede prevenir que las personas se enfermen por microbios que ya son resistentes a los antibióticos y que pueden ser difíciles de eliminar.

  1. Franks AH, Harmsen HJM, Raangs GC, Jansen GJ, Schut F, Welling GW. Variations of bacterial populations in human feces measured by fluorescent in situ hybridization with group-specific 16S rRNA-targeted oligonucleotide probes.external icon Appl Environ Microbiol. 1998;64(9):3336-3345.
  2. Ejemot RI, Ehiri JE, Meremikwu MM, Critchley JA. Hand washing for preventing diarrhoea.external icon Cochrane Database Syst Rev. 2008;1:CD004265.
  3. Aiello AE, Coulborn RM, Perez V, Larson EL. Effect of hand hygiene on infectious disease risk in the community setting: a meta-analysis.external icon Am J Public Health. 2008;98(8):1372-81.
  4. Huang DB, Zhou J. Effect of intensive handwashing in the prevention of diarrhoeal illness among patients with AIDS: a randomized controlled study.external icon J Med Microbiol. 2007;56(5):659-63.
  5. Rabie T and Curtis V. Handwashing and risk of respiratory infections: a quantitative systematic review.external icon Trop Med Int Health. 2006 Mar;11(3):258-67.
  6. Freeman MC, Stocks ME, Cumming O, Jeandron A, Higgins JPT, Wolf J et al. Hygiene and health: Systematic review of handwashing practices worldwide and update of health effects.external icon Trop Med Int Heal 2014; 19: 906–916.
  7. Wang Z, Lapinski M, Quilliam E, Jaykus LA, Fraser A. The effect of hand-hygiene interventions on infectious disease-associated absenteeism in elementary schools: A systematic literature review.external icon Am J Infect Control 2017; 45: 682–689.
  8. Liu L, Johnson HL, Cousens S, Perin J, Scott S, Lawn JE, Rudan I, Campbell H, Cibulskis R, Li M, Mathers C, Black RE; Child Health Epidemiology Reference Group of WHO and UNICEF. Global, regional, and national causes of child mortality: an updated systematic analysis for 2010 with time trends since 2000.external icon Lancet. 2012 Jun 9;379(9832):2151-61.
  9. Burton M, Cobb E, Donachie P, Judah G, Curtis V, Schmidt WP. The effect of handwashing with water or soap on bacterial contamination of hands.external icon Int J Environ Res Public Health. 2011 Jan;8(1):97-104.
  10. Azor-Martínez E, Cobos-Carrascosa E, Gimenez-Sanchez F, Martínez-López JM, Garrido-Fernández P, Santisteban-Martínez J, Seijas-Vazquez ML, Campos-Fernandez MA, Bonillo-Perales A. Effectiveness of a multifactorial handwashing program to reduce school absenteeism due to acute gastroenteritis.external icon Pediatr Infect Dis J. 2013 Oct 3.
  11. Lau CH, Springston EE, Sohn MW, Mason I, Gadola E, Damitz M, Gupta RS. Hand hygiene instruction decreases illness-related absenteeism in elementary schools: a prospective cohort study.external icon BMC Pediatr. 2012;12:52.
  12. Master D, Hess Longe SH, Dickson H. Scheduled hand washing in an elementary school population.external icon Fam Med. 1997;29(5):336-9.
  13. Bowen A, Agboatwalla M, Luby S, Tobery T, Ayers T, Hoekstra RM. Association between intensive handwashing promotion and child development in Karachi, Pakistan: a cluster randomized controlled trial.external icon Arch Pediatr Adolesc Med. 2012 Nov;166(11):1037-44.
  14. Hogerzeil H. Promoting rational prescribing: An international perspective. pdf icon[PDF – 6 pages]external icon Br J Clin Pharmacol. 1995;39:1-6.
Esta página fue revisada el: 16 de julio de 2019