Las infecciones de garganta por estreptococos: todo lo que debe saber

Médico revisando la garganta de un paciente

¿Le preocupa que su dolor de garganta sea una infección por estreptococos? Los dolores de garganta causados por una infección por estreptococos son comunes en los niños, pero no muy comunes en los adultos. Los médicos pueden hacerle una prueba rápida para determinar si se trata de una infección por estreptococos. De ser así, los antibióticos pueden ayudar a que se sienta mejor y más rápido, y prevenir la transmisión a otras personas.

Las infecciones de garganta por estreptococos son causadas por bacterias

La causa más común de los dolores de garganta son virus. Sin embargo, las infecciones de garganta por estreptococos son infecciones tanto de la garganta como de las amígdalas, causadas por unas bacterias llamadas Streptococcus del grupo A (estreptococos del grupo A).

Cómo se contraen las infecciones de garganta por estreptococos

Los estreptococos del grupo A viven en la nariz y la garganta y pueden transmitirse fácilmente a otras personas. Es importante saber que no todas las personas infectadas tienen síntomas o parecen estar enfermas. Las bacterias se transmiten cuando una persona infectada tose o estornuda, lo cual crea gotitas respiratorias que contienen bacterias.

Una persona se puede enfermar si:

  • Inhala esas gotitas.
  • Toca algo sobre lo cual han caído gotitas y luego se lleva las manos a la nariz o la boca.
  • Bebe del mismo vaso o come del mismo plato que una persona enferma.
  • Toca llagas causadas por estreptococos del grupo A (impétigo) en la piel.

En raras ocasiones, los estreptococos del grupo A se pueden propagar a través de alimentos no manipulados adecuadamente (consulte la página web de los CDC Seguridad de los alimentos). Los expertos no creen que las bacterias se puedan transmitir a través de las mascotas o los artículos del hogar, como los juguetes.

Algunos de los signos y síntomas comunes de las infecciones de garganta por estreptococos son dolor de garganta que aparece rápidamente, dolor al tragar y fiebre.

El dolor y la fiebre sin tos son signos y síntomas comunes

Por lo general, las infecciones de garganta por estreptococos son infecciones leves, pero pueden ser muy dolorosas. Los signos y síntomas más comunes incluyen:

  • Dolor de garganta que puede comenzar muy rápidamente.
  • Dolor al tragar.
  • Fiebre.
  • Enrojecimiento e inflamación de las amígdalas, a veces, con manchas blancas o placas de pus.
  • Pequeños puntitos rojos (petequias) en el paladar (duro o blando).
  • Inflamación de los ganglios linfáticos del cuello.

Otros síntomas de esta infección podrían incluir dolor de cabeza, dolor de estómago, náuseas o vómitos —especialmente en los niños—. Las personas con infección de garganta por estreptococos también pueden tener un sarpullido que se conoce como escarlatina (también llamada fiebre escarlata).

Los siguientes síntomas indican que la causa de un dolor de garganta podría ser un virus y no una infección estreptocócica:

  • Tos
  • Moqueo
  • Ronquera (cambios en la voz que hacen que suene susurrante, áspera o forzada)
  • Conjuntivitis (también llamada pink eye, en inglés)

Por lo general, toma entre dos y cinco días para que las personas expuestas a estreptococos del tipo A se enfermen.

Los niños y ciertos adultos están en mayor riesgo

Cualquier persona puede contraer una infección de garganta por estreptococos, pero hay algunos factores que pueden aumentar el riesgo de contraer esta infección común.

Estas infecciones son más comunes en los niños que en los adultos. Suceden con mayor frecuencia en los niños de 5 a 15 años. Son poco frecuentes en los niños de menos de 3 años. Los adultos con mayor riesgo incluyen:

  • Los padres de niños en edad escolar.
  • Los adultos que tienen contacto frecuente con niños.

El factor de riesgo más común es tener contacto cercano con una persona enferma. Por ejemplo, cuando una persona tiene una infección de garganta por estreptococos, la infección a menudo se propaga a otras personas en el hogar.

Las enfermedades infecciosas tienden a propagarse en cualquier lugar donde se reúnan grandes grupos de personas. Estar en un lugar con muchas personas puede aumentar el riesgo de contraer una infección por estreptococos del grupo A. Estos entornos incluyen:

  • Las escuelas
  • Las guarderías infantiles
  • Los centros de entrenamiento militar
Las infecciones de garganta por estreptococos: son más común en los niños
  • Hasta 3 de cada 10 niños con dolor de garganta tienen una infección por estreptococos.
  • Aproximadamente 1 de cada 10 adultos con dolor de garganta tiene una infección por estreptococos.

Una prueba sencilla da resultados rápidos

Solo una prueba rápida de estreptococos o un cultivo de garganta puede determinar si la causa son estreptococos del grupo A. El médico no puede distinguir si alguien tiene una infección por estreptococos con solo mirarle la garganta.

La prueba rápida de estreptococos implica tomar una muestra de la garganta con un bastoncito de algodón (hisopo) y analizarla. Esta prueba muestra rápidamente si la causa de la enfermedad son estreptococos del grupo A. Si la prueba da positivo, el médico puede recetar antibióticos. Si da negativo, pero el médico aún sospecha que se trate de una infección por estreptococos, puede tomar otra muestra de garganta para cultivo. Los cultivos tardan en mostrar si crecen bacterias estreptocócicas del grupo A a partir de la muestra. Aunque tomen más tiempo, a veces identifican infecciones que las pruebas rápidas no detectan. Es importante hacer cultivos en los niños y adolescentes porque las infecciones de garganta por estreptococos no tratadas pueden causarles fiebre reumática. Los adultos generalmente no necesitan cultivos de garganta después de una prueba rápida negativa. Esto se debe a que generalmente no están en riesgo de presentar fiebre reumática tras una infección de garganta por estreptococos.

Las personas con infección de garganta por estreptococos deberían empezar a sentirse mejor apenas uno o dos días después de comenzar a tomar antibióticos. Llame al médico si usted o su hijo no se sienten mejor después de haber tomado antibióticos por 48 horas.

Los antibióticos hacen que se sienta mejor, rápidamente

Los médicos tratan las infecciones de garganta por estreptococos con antibióticos. La penicilina o la amoxicilina son los antibióticos de primera elección recomendados para las personas no alérgicas a la penicilina. Pueden usar otros antibióticos para las personas con alergia a la penicilina.

Los beneficios de los antibióticos incluyen que:

  • Reducen el tiempo de enfermedad.
  • Alivian los síntomas (la persona se siente mejor).
  • Previenen la transmisión de las bacterias a otras personas.
  • Previenen las complicaciones graves, como la fiebre reumática.

Las personas con resultados positivos, pero sin síntomas (llamadas “portadoras”) no suelen necesitar antibióticos. Estas personas tienen menos probabilidades de transmitir la bacteria a los demás y muchas menos probabilidades de presentar complicaciones. Cuando una persona que es portadora tiene un dolor de garganta causado por un virus, la prueba rápida de estreptococos puede dar positivo. En estos casos, la causa del dolor de garganta puede ser difícil de determinar. Si a una persona le sigue dando dolor de garganta después haber tomado los antibióticos adecuados, podría ser portadora de estreptococos y tener una infección viral de garganta. Hable con un médico si cree que usted o su hijo podrían ser portadores de estreptococos.

No es común que ocurran complicaciones graves, pero pueden suceder

Se pueden producir complicaciones después de una infección de garganta por estreptococos. Esto puede pasar si las bacterias se propagan a otras partes del cuerpo. Las complicaciones pueden incluir:

  • Abscesos (sacos de pus) alrededor de las amígdalas
  • Inflamación de los ganglios linfáticos del cuello
  • Sinusitis (infección de los senos paranasales)
  • Infecciones de oído
  • Fiebre reumática (una enfermedad cardiaca)
  • Glomerulonefritis posestreptocócica (una enfermedad renal)

Protéjase y proteja a los demás

Se pueden contraer infecciones de garganta por estreptococos más de una vez. Tener una infección de garganta por estreptococos una vez no lo protege de la infección en el futuro. Aunque no exista una vacuna para prevenirlas, hay varias cosas que puede hacer para protegerse y proteger a los demás.

Los buenos hábitos de higiene ayudan a prevenir las infecciones por estreptococos del grupo A

La mejor manera de prevenir el contagio y la transmisión de estreptococos del grupo A es lavándose las manos con frecuencia. Esto es particularmente importante después de toser o estornudar y antes de preparar alimentos o comer. Para practicar buenos hábitos de higiene debe:

  • Cubrirse la nariz y la boca con un pañuelo desechable cuando tosa o estornude.
  • Botar el pañuelo desechable usado a la basura.
  • Si no tiene un pañuelo desechable cuando tosa o estornude, debe cubrirse la nariz y la boca con la parte superior del brazo o el codo, no las manos.
  • Lavarse frecuentemente las manos con agua y jabón por al menos 20 segundos.
  • Usar un desinfectante de manos a base de alcohol si no tiene agua y jabón disponibles.

También debe lavar los vasos, cubiertos y platos después de que los haya usado una persona enferma. Estos artículos serán seguros para que los usen otras personas después de ser lavados.

Persona ayudando a un niño a lavarse las manos con agua y jabón.

Lávese las manos con frecuencia para ayudar a prevenir la propagación de microbios.

Los antibióticos ayudan a prevenir que se transmita la infección a otras personas

Las personas con infección de garganta por estreptococos deberían quedarse en su casa y no ir al trabajo, escuela o guardería hasta que:

  • Ya no tengan fiebre
  • Y
  • Hayan tomado antibióticos por al menos 12 horas

Tome el medicamento exactamente como le diga el médico. Ni usted ni su hijo deben dejar de tomar el medicamento, incluso si se sienten mejor, a menos que el médico se lo diga.

Lávese las manos con frecuencia para ayudar a prevenir que se propaguen los microbios.

Esta página fue revisada: el 22 de septiembre del 2021