Escarlatina: lo que debe saber

Imagen de un médico revisándole la garganta a una niña mientras la madre observa.

Si su hijo tiene dolor de garganta y un sarpullido, puede ser escarlatina (también llamada fiebre escarlata). El médico de su hijo puede hacerle una prueba rápida de estreptococos para averiguarlo. Si su hijo tiene escarlatina, los antibióticos pueden ayudarlo a que se sienta mejor más rápido y a prevenir problemas de salud a largo plazo. Los antibióticos también pueden ayudar a proteger a los demás para que no se enfermen.

La escarlatina es causada por bacterias

Un grupo de bacterias llamado Streptococcus A o estreptococos del grupo A causa la escarlatina. Las bacterias a veces producen un veneno (toxina) que causa un sarpullido, la “escarlata” de la escarlatina.

 

Cómo se contrae la escarlatina

Los estreptococos del grupo A viven en la nariz y la garganta y pueden transmitirse fácilmente a otras personas. Es importante saber que no todas las personas infectadas tienen síntomas o parecen estar enfermas. Sin embargo, pueden transmitir las bacterias al toser o estornudar, lo cual crea gotitas respiratorias que contienen las bacterias.

Las personas se pueden enfermar si ocurre lo siguiente:

  • Inhalan esas gotitas al respirar.
  • Tocan algo donde hayan caído las gotitas y luego se llevan las manos a la boca o la nariz.
  • Usan el mismo vaso o comen del mismo plato que una persona enferma.
  • Tocan las llagas en la piel causadas por estreptococos del grupo A (impétigo).

En raras ocasiones, las personas pueden transmitir los estreptococos del grupo A por medio de alimentos que no fueron manipulados adecuadamente (consulte la página web de los CDC Seguridad de los alimentos). Los expertos no creen que las bacterias se puedan propagar a través de las mascotas o de los artículos del hogar, como los juguetes.

 

Signos y síntomas comunes de la escarlatina
  • Garganta muy enrojecida y adolorida.
  • Fiebre (de 101 °F o más).
  • Recubrimiento blancuzco en la lengua al principio de la enfermedad.
  • Lengua “aframbuesada” (roja y con pequeños bultos).
  • Sarpullido rojo que se siente como papel de lija.
  • Piel de color rojo intenso en los pliegues de las axilas, los codos y la ingle (el área entre el abdomen y los muslos).
  • Inflamación de las glándulas del cuello.

Otros síntomas comunes incluyen:

  • Dolor de cabeza o corporal.
  • Náuseas, vómitos o dolor abdominal.

Escarlatina: qué se puede esperar

Por lo general, la escarlatina es una infección leve. Comúnmente toma entre dos y cinco días para que las personas expuestas a estreptococos del tipo A se enfermen. La enfermedad generalmente comienza con fiebre y dolor de garganta. También se pueden presentar escalofríos, vómitos o dolores abdominales. La lengua puede estar cubierta con una capa blancuzca y verse hinchada. Además, puede presentar una apariencia aframbuesada o de fresa (roja y con pequeños bultos). La garganta y las amígdalas pueden estar muy enrojecidas y adoloridas, y puede ser doloroso tragar.

Uno o dos días después del inicio de la enfermedad, por lo general aparece un sarpullido rojo. Sin embargo, puede presentarse antes que la enfermedad y hasta 7 días después. El sarpullido puede aparecer primero en el cuello, las axilas y la ingle (el área entre el abdomen y los muslos). Con el tiempo, se extiende al resto del cuerpo. Por lo general, el sarpullido empieza como parches planos y pequeños que poco a poco se convierten en bultos diminutos ásperos como el papel de lija.

Aunque las mejillas pueden estar enrojecidas, el área alrededor de la boca puede estar pálida. Los pliegues de las axilas, los codos y la ingle podrían presentar un color rojo más intenso que el del resto del cuerpo. El sarpullido de la escarlatina desaparece en alrededor de 7 días. A medida que esto ocurre, se puede descamar la piel de la punta de los dedos de las manos y los pies, y el área de la ingle. Esta descamación puede durar varias semanas.

 

Los niños y ciertos adultos están en mayor riesgo

Cualquier persona puede presentar escarlatina, pero hay algunos factores que pueden aumentar el riesgo de contraer esta infección.

Imagen de un niño sonriendo mientras juega con juguetes.

La escarlatina, como la infección de garganta por estreptococos, es más común en los niños que en los adultos. Es más común entre los niños de 5 a 15 años. Es poco frecuente entre los niños de menos de 3 años. Entre los adultos que están en mayor riesgo de presentar escarlatina se incluyen:

  • Los padres de los niños en edad escolar.
  • Los adultos que tienen contacto frecuente con niños.

El contacto cercano con una persona que tiene escarlatina es el factor de riesgo más común para enfermarse. Por ejemplo, cuando una persona tiene escarlatina, generalmente se contagian las otras personas en su casa.

Las enfermedades infecciosas tienden a propagarse en los lugares que reúnen a grandes grupos de personas. Las condiciones que existen en los lugares muy concurridos pueden aumentar el riesgo de contraer una infección por estreptococos del grupo A. Estos lugares incluyen:

  • Escuelas
  • Guarderías infantiles
  • Centros de entrenamiento militar

 

Los médicos pueden hacer pruebas de detección y tratar la escarlatina

Muchos virus y bacterias pueden causar enfermedades que produzcan un sarpullido rojo y dolor de garganta. Solo se puede determinar si la causa de un dolor de garganta es una infección estreptocócica del grupo A con una prueba rápida de estreptococos o un cultivo de garganta.

La prueba rápida de estreptococos implica tomar una muestra de la garganta con un hisopo estéril (“Q-tip”) y analizarla. La prueba muestra rápidamente si lo que está causando la enfermedad son estreptococos del grupo A. Si la prueba da positivo, el médico puede recetar antibióticos. Si la prueba da negativo, pero el médico aún sospecha que sea escarlatina, entonces puede tomar una muestra de la garganta con un bastoncito de algodón para cultivo. Los cultivos tardan en mostrar si las bacterias estreptocócicas del grupo A crecen a partir de la muestra. Aunque llevan más tiempo, los cultivos de garganta a veces encuentran infecciones que la prueba rápida no detecta. Es importante hacer cultivos de las muestras de los niños y los adolescentes, ya que las infecciones de escarlatina no tratadas les pueden causar fiebre reumática. En los adultos, generalmente no se necesita hacer un cultivo de garganta después de que la prueba rápida haya dado negativo. Los adultos no suelen estar en riesgo de contraer fiebre reumática después de la escarlatina.

 

Los antibióticos hacen que se sienta mejor rápido

Los médicos tratan la escarlatina con antibióticos. Como primera opción, se recomienda usar penicilina o amoxicilina para las personas que no sean alérgicas a la penicilina. Los médicos pueden usar otros antibióticos para las que sean alérgicas a la penicilina.

Los beneficios de los antibióticos incluyen lo siguiente:

  • Reducen el tiempo que la persona está enferma.
  • Alivian los síntomas (la persona se siente mejor).
  • Previenen la transmisión de las bacterias a otras personas.
  • Previenen las complicaciones graves, como la fiebre reumática.

 

Los problemas de salud a largo plazo no son comunes, pero pueden ocurrir

Las complicaciones son poco frecuentes, pero pueden ocurrir después de tener escarlatina. Esto puede pasar si las bacterias se propagan a otras partes del cuerpo. Las complicaciones pueden incluir:

  • Abscesos (sacos de pus) alrededor de las amígdalas
  • Inflamación de los ganglios linfáticos en el cuello
  • Infección en los oídos y la piel, sinusitis
  • Neumonía (infección en los pulmones)
  • Fiebre reumática (una enfermedad cardiaca)
  • Glomerulonefritis posestreptocócica (una enfermedad renal)
  • Artritis (inflamación de las articulaciones)

El tratamiento con antibióticos puede prevenir la mayoría de estos problemas de salud.

 

Protéjase y proteja a los demás

La escarlatina se puede contraer más de una vez. Haber tenido escarlatina no protege contra futuras infecciones de este tipo. Aunque no exista una vacuna para prevenir la escarlatina, hay varias cosas que puede hacer para protegerse y proteger a los demás.

Imagen de un niño lavándose las manos.

Los buenos hábitos de higiene ayudan a prevenir las infecciones por estreptococos del grupo A

La mejor manera de prevenir el contagio y la transmisión de los estreptococos del grupo A es lavándose las manos con frecuencia. Esto es particularmente importante después de toser o estornudar y antes de preparar o comer alimentos. Para practicar buenos hábitos de higiene debe:

  • Cubrirse la nariz y la boca con un pañuelo desechable cuando tosa o estornude.
  • Botar el pañuelo desechable usado a la basura.
  • Toser o estornudar en la parte superior del brazo o en el codo, no en las manos, si no se tiene un pañuelo desechable.
  • Lavarse frecuentemente las manos con agua y jabón durante por lo menos 20 segundos.
  • Usar un desinfectante de manos a base de alcohol si no tiene agua y jabón disponibles.

También debe lavar los vasos, cubiertos y platos después de que los use alguien que esté enfermo. Estos artículos serán seguros para que otras personas los usen después de que sean lavados.

Los antibióticos ayudan a prevenir la transmisión de la infección a otras personas

Las personas que tienen escarlatina deben quedarse en su casa y no ir al trabajo, la escuela o la guardería:

  • Hasta que ya no tengan fiebre.
    Y
  • Después de que hayan tomado antibióticos por al menos 24 horas.

Tome los medicamentos exactamente como lo indique el médico. Usted o su hijo no deben dejar de tomar los medicamentos, ni siquiera si se sienten mejor, a menos que el médico se lo diga.

 

Esta página fue revisada el: 1 de noviembre de 2018