La escarlatina: todo lo que debe saber

Médico examinándole la garganta a una niña con un depresor de lengua. Detrás, se ve a la madre sonriendo.

Si su hijo tiene dolor de garganta y sarpullido, podría ser escarlatina (también llamada fiebre escarlata). El médico de su hijo puede hacerle una prueba rápida de estreptococos para averiguarlo. Si su hijo tiene escarlatina, los antibióticos pueden ayudar a que se sienta mejor y más rápido, y prevenir los problemas de salud a largo plazo. Los antibióticos también pueden ayudar a proteger a los demás contra la enfermedad.

La escarlatina es causada por bacterias

Un grupo de bacterias llamado Streptococcus, o estreptococos, del grupo A causa la escarlatina. Estas bacterias a veces producen un veneno (una toxina) que causa un sarpullido “escarlata” que le da el nombre a la enfermedad.

 

Cómo se contrae la escarlatina

Los estreptococos del grupo A viven en la nariz y la garganta y pueden transmitirse fácilmente a otras personas. Es importante saber que no todas las personas infectadas tienen síntomas o parecen estar enfermas. Las bacterias se transmiten cuando una persona infectada tose o estornuda, lo cual crea gotitas respiratorias con la bacteria.

Una persona se puede enfermar si:

  • Inhala esas gotitas.
  • Toca algo sobre lo cual han caído gotitas y luego se lleva las manos a la nariz o la boca.
  • Bebe del mismo vaso o come del mismo plato que una persona enferma.
  • Toca llagas causadas por estreptococos del grupo A (impétigo) en la piel.

En raras ocasiones, los estreptococos del grupo A se pueden propagar a través de alimentos no manipulados adecuadamente (consulte la página web de los CDC Seguridad de los alimentos). Los expertos no creen que las bacterias se puedan transmitir a través de las mascotas o los artículos del hogar, como los juguetes.

 

Signos y síntomas comunes de la escarlatina:
  • Dolor de garganta con enrojecimiento intenso.
  • Fiebre (de 101 °F o más).
  • Recubrimiento blancuzco en la lengua al principio de la enfermedad.
  • Lengua “aframbuesada” (roja y con pequeños bultos).
  • Sarpullido rojo que al tacto parece papel de lija.
  • Enrojecimiento intenso de la piel en los pliegues de las axilas, los codos y la ingle (área donde el abdomen se junta con los muslos).
  • Inflamación de los ganglios del cuello.

Otros síntomas generales:

  • Dolor de cabeza o corporal.
  • Náuseas, vómitos o dolor abdominal.

La escarlatina: qué esperar

Por lo general, la escarlatina es una infección leve. Suele tomar entre dos y cinco días para que una persona expuesta a estreptococos del tipo A se enferme. La enfermedad generalmente comienza con fiebre y dolor de garganta. También puede provocar escalofríos, vómitos o dolor abdominal. La lengua puede tener un recubrimiento blanquecino y verse hinchada. Además, puede tener aspecto “aframbuesado” (enrojecida y con pequeños bultos). La garganta y las amígdalas pueden estar muy enrojecidas y adoloridas, y podría ser doloroso tragar.

Uno o dos días después del inicio de la enfermedad suele aparecer un sarpullido rojo. Sin embargo, el sarpullido puede aparecer antes de la enfermedad y hasta 7 días después. Podría presentarse primero en el cuello, las axilas y la ingle (área donde el abdomen se junta con los muslos). Con el tiempo, se extiende al resto del cuerpo. Inicialmente, suele tener la apariencia de parches planos pequeños, que lentamente se convierten en bultos diminutos que parecen papel de lija al tocarlos.

Aunque haya rubor en las mejillas (enrojecimiento), puede haber un área pálida alrededor de la boca. El sarpullido podría tomar un color rojo más intenso en los pliegues de las axilas, los codos y la ingle que en el resto del cuerpo. El sarpullido de la escarlatina desaparece en aproximadamente 7 días. A medida que esto suceda, puede descamarse la piel de la ingle, las puntas de los dedos de las manos y los dedos de los pies. Esta descamación puede durar varias semanas.

 

Los niños y ciertos adultos están en mayor riesgo

Cualquier persona puede presentar escarlatina, pero hay algunos factores que pueden aumentar el riesgo de contraer esta infección.

Niños jugando en una sala de prescolar.

Al igual que la infección de garganta por estreptococos, la escarlatina es más común en los niños que en los adultos. Se presenta con mayor frecuencia en los niños de 5 a 15 años. Es poco frecuente en los niños de menos de 3 años. Entre los adultos con mayor riesgo de tener escarlatina se incluyen:

  • Los padres de niños en edad escolar.
  • Los adultos que tienen contacto frecuente con niños.

El contacto cercano con una persona con escarlatina es el factor de riesgo más común de contagio de la enfermedad. Por ejemplo, cuando una persona tiene escarlatina, a menudo, se propaga a otras personas en el hogar.

Las enfermedades infecciosas tienden a propagarse en cualquier lugar donde se reúnan grandes grupos de personas. Estar en un lugar con muchas personas puede aumentar el riesgo de contraer una infección por estreptococos del grupo A. Estos entornos incluyen:

  • Las escuelas
  • Las guarderías infantiles
  • Los centros de entrenamiento militar

 

Los médicos pueden hacer pruebas de detección y tratar la escarlatina

Muchos virus y bacterias pueden causar enfermedades que producen sarpullidos rojos y dolor de garganta. Solo una prueba rápida de estreptococos o un cultivo de garganta puede determinar si la causa son estreptococos del grupo A.

La prueba rápida de estreptococos implica tomar una muestra de la garganta con un bastoncito de algodón y analizarla. Esta prueba muestra rápidamente si la causa de la enfermedad son estreptococos del grupo A. Si la prueba da positivo, el médico puede recetar antibióticos. Si da negativo, pero el médico aún sospecha que se trate de escarlatina, puede tomar otra muestra de garganta para el cultivo. Los cultivos tardan en mostrar si crecen bacterias estreptocócicas del grupo A a partir de la muestra. Aunque tomen más tiempo, los cultivos de garganta a veces identifican infecciones que las pruebas rápidas no detectan. Es importante hacer cultivos en los niños y adolescentes, ya que la escarlatina no tratada puede causarles fiebre reumática. Los adultos generalmente no necesitan cultivos de garganta después de una prueba rápida negativa. Esto se debe a que generalmente no están en riesgo de presentar fiebre reumática después de la escarlatina.

 

Los antibióticos hacen que se sienta mejor, rápidamente

Los médicos tratan la escarlatina con antibióticos. La penicilina o la amoxicilina son los antibióticos de primera elección recomendados para las personas no alérgicas a la penicilina. Los médicos pueden usar otros antibióticos para el tratamiento de la escarlatina en las personas con alergia a la penicilina.

Los beneficios de los antibióticos incluyen que:

  • Reducen el tiempo de enfermedad.
  • Alivian los síntomas (la persona se siente mejor).
  • Previenen la transmisión de las bacterias a otras personas.
  • Previenen las complicaciones graves, como la fiebre reumática.

 

No es común que ocurran problemas de salud a largo plazo, pero pueden suceder

Es poco común que se produzcan complicaciones después de la escarlatina, pero pueden suceder. Pueden ocurrir si las bacterias se propagan a otras partes del cuerpo. Las complicaciones pueden incluir:

  • Abscesos (sacos de pus) alrededor de las amígdalas
  • Inflamación de los ganglios linfáticos del cuello
  • Infecciones de oído, piel y senos paranasales (sinusitis)
  • Neumonía (infección en los pulmones)
  • Fiebre reumática (una enfermedad cardiaca)
  • Glomerulonefritis posestreptocócica (una enfermedad renal)
  • Artritis (inflamación de las articulaciones)

El tratamiento con antibióticos puede prevenir la mayoría de estos problemas de salud.

 

Protéjase y proteja a los demás

La escarlatina se puede contraer más de una vez. Tener escarlatina una vez no lo protege de la infección en el futuro. Aunque no exista una vacuna para prevenir la escarlatina, hay varias cosas que puede hacer para protegerse y proteger a los demás.

Niño lavándose las manos con agua y jabón.

Los buenos hábitos de higiene ayudan a prevenir las infecciones por estreptococos del grupo A

La mejor manera de prevenir el contagio y la transmisión de estreptococos del grupo A es lavándose las manos con frecuencia. Esto es particularmente importante después de toser o estornudar y antes de preparar alimentos o comer. Para practicar buenos hábitos de higiene debe:

  • Cubrirse la nariz y la boca con un pañuelo desechable cuando tosa o estornude.
  • Botar el pañuelo desechable usado a la basura.
  • Si no tiene un pañuelo desechable cuando tosa o estornude, debe cubrirse la nariz y la boca con la parte superior del brazo o el codo, no las manos.
  • Lavarse frecuentemente las manos con agua y jabón por al menos 20 segundos.
  • Usar un desinfectante de manos a base de alcohol si no tiene agua y jabón disponibles.

También debe lavar los vasos, cubiertos y platos después de que los haya usado una persona enferma. Estos artículos serán seguros para que los usen otras personas después de ser lavados.

Los antibióticos ayudan a prevenir que se transmita la infección a otras personas

Las personas que tienen escarlatina deben quedarse en su casa y no ir al trabajo, escuela o guardería hasta que:

  • Ya no tengan fiebre
    Y
  • Hayan tomado antibióticos por al menos 12 horas

Tome el medicamento exactamente como le diga el médico. Ni usted ni su hijo deben dejar de tomar el medicamento, incluso si se sienten mejor, a menos que el médico se lo diga.

 

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Esta página fue revisada: el 22 de marzo del 2021