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Naegleria Hoja informativa

Información general

¿Qué es la Naegleria?

Naegleria es una ameba (un organismo vivo unicelular) que con frecuencia se encuentra en agua dulce templada (por ejemplo en lagos, ríos y aguas termales) así como en la tierra. Solo una especie (tipo) de Naegleria infecta a las personas: Naegleria fowleri.

¿Cómo ocurre la infección por Naegleria fowleri?

La Naegleria fowleri causa infección en las personas cuando el agua con la ameba ingresa al cuerpo a través de la nariz. Esto generalmente ocurre cuando las personas van a nadar o a bucear en lugares de agua dulce templada, como lagos y ríos. La ameba Naegleria fowleri sube de la nariz al cerebro, donde destruye el tejido cerebral.

Una persona no se puede infectar por Naegleria fowleri al tomar agua contaminada. En raras ocasiones, las infecciones por Naegleria también pueden presentarse cuando el agua contaminada de otras fuentes (como agua de piscinas inadecuadamente tratada con cloro, o agua corriente calentada) penetra la nariz, por ejemplo, cuando las personas sumergen la cabeza o durante prácticas religiosas de limpieza y, probablemente, cuando las personas se irrigan los senos nasales (la nariz) con agua corriente contaminada.

¿Dónde se encuentra la Naegleria fowleri?

La Naegleria fowleri se encuentra en todo el mundo. En los Estados Unidos, la mayoría de las infecciones son causadas por Naegleria fowleri de lugares de agua dulce templada que se encuentran en los estados de la franja sur. La ameba se puede encontrar en:

  • Lugares con agua dulce templada, como lagos o ríos
  • Aguas geotermales (naturalmente calientes) como los manantiales de aguas termales
  • Aguas residuales templadas vertidas por plantas industriales
  • Fuentes de agua potable geotermal (naturalmente caliente)
  • Tierra
  • Piscinas a las que se les da tratamiento deficiente, con agua clorada al mínimo y las que no se tratan con cloro
  • Calentadores de agua. La Naegleria fowleri crece mejor a temperaturas altas hasta los 115°F (46°C) y puede sobrevivir por periodos cortos a temperaturas más altas.

La Naegleria fowleri no se encuentra en aguas saladas como los océanos.

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¿Qué temperatura debe tener el agua para que la Naegleria fowleri cause una infección?

La Naegleria fowleri es un microbio al que le gusta el calor (termofílico). Crece mejor a temperaturas altas hasta los 115°F (46°C) y puede sobrevivir por periodos cortos a temperaturas más altas. Es menos probable que se encuentre en el agua cuando las temperaturas bajan. La ameba puede encontrarse en los sedimentos de lagos o ríos a temperaturas mucho menores a las que en las que se encuentra normalmente la ameba en el agua.

¿Cómo se alimenta la Naegleria fowleri?

La Naegleria fowleri se alimenta de otros microbios como bacteria que se encuentra en el sedimento de lagos y ríos.

¿Puedo contraer una infección por Naegleria fowleri en una piscina desinfectada?

No. Usted no contraerá una infección por Naegleria fowleri en una piscina que se limpia, mantiene y desinfecta correctamente.

¿Qué tan frecuentes son las infecciones por Naegleria fowleri en Estados Unidos?

Las infecciones por Naegleria fowleri son inusuales. En un periodo de 10 años, entre el 2003 y el 2012, se reportaron 31 infecciones en los EE. UU. De esos casos, 28 personas se infectaron por agua en lugares de recreación, y 3 personas se infectaron después de irrigarse los senos nasales (nariz) con agua contaminada de la llave.

¿Cuándo ocurren con más frecuencia las infecciones por Naegleria fowleri?

Si bien las infecciones por Naegleria fowleri son poco frecuentes, ocurren principalmente durante los meses del verano como julio, agosto y septiembre. Las infecciones ocurren con mayor frecuencia en los estados de la franja del sur pero también pueden ocurrir en otros sitios. Las infecciones por lo general ocurren cuando hace calor por periodos largos, lo cual eleva la temperatura del agua y reduce los niveles del agua.

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¿Puede transmitirse la infección de una persona a otra?

No. La infección por Naegleria fowleri no se puede transmitir de una persona a otra.

¿Cuáles son los síntomas de la infección por Naegleria fowleri?

La Naegleria causa meningoencefalitis amebiana primaria (MAP), una infección cerebral que destruye del tejido cerebral. En sus etapas tempranas, los síntomas de la MAP pueden ser similares a los de la meningitis bacteriana.

Los síntomas iniciales de la MAP comienzan unos 5 días (entre 1 y 7 días) después de contraer la infección. Los síntomas iniciales pueden incluir dolor de cabeza, fiebre, náuseas o vómitos. Los síntomas posteriores incluyen rigidez en el cuello, confusión, falta de atención a los demás y al entorno, pérdida del equilibrio, convulsiones y alucinaciones. Después de la aparición de los primeros síntomas, la enfermedad evoluciona rápidamente y suele causar la muerte en unos 5 días (entre 1 a 12 días).

¿Cuál es el mecanismo de muerte por infección de Naegleria fowleri?

La infección destruye el tejido cerebral lo cual ocasiona inflamación del cerebro y la muerte.

¿Cuál es la tasa de mortalidad para una persona infectada que comienza a mostrar signos y síntomas?

La tasa de mortalidad es superior al 99%. Solo una persona de 128 infectadas en los Estados Unidos entre 1962 y 2012 sobrevivió.

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¿Existe un tratamiento eficaz para la infección por Naegleria fowleri?

No se sabe con certeza. Diversos medicamentos son eficaces contra la Naegleria fowleri en el laboratorio. Sin embargo, la eficacia es incierta porque casi todas las infecciones han sido mortales, incluso cuando se administró tratamiento con medicamentos similares a las personas enfermas.

¿Qué debo hacer si he estado nadando o jugando en aguas dulces templadas y ahora creo que tengo síntomas asociados a la Naegleria fowleri?

La infección por Naegleria es inusual. Los síntomas de la infección por Naegleria fowleri son similares a los causados por otras enfermedades más comunes, como la meningitis bacteriana. Las personas deben buscar atención médica inmediata cuando haya un inicio súbito de fiebre, dolor de cabeza, rigidez del cuello y vómito, en particular si se ha estado en aguas dulces templadas recientemente.

¿Qué tan frecuente es la Naegleria fowleri en el ambiente?

La Naegleria fowleri suele encontrarse durante el verano en los lagos de los estados de la franja del sur. Esto significa que los usuarios de aguas recreativas deben ser conscientes de que siempre existirá un riesgo bajo de infección al entrar a estas aguas. En muy raras ocasiones, se ha identificado la Naegleria en agua de otras fuentes, como agua de piscinas inadecuadamente tratada con cloro, o agua corriente calentada. La Naegleria fowleri crece mejor a temperaturas altas hasta los 115°F (46°C) y puede sobrevivir por periodos cortos a temperaturas más altas.

¿Existe una prueba de rutina para la detección rápida de la Naegleria fowleri en el agua?

No. La identificación de la ameba puede tardar semanas, pero se está creando una nueva prueba de detección. Pruebas anteriores de agua demuestran que la Naegleria fowleri se encuentra comúnmente en aguas dulces. Por eso, los usuarios de aguas recreativas deben suponer que existe un riesgo bajo de infección al estar en aguas dulces templadas, especialmente en los estados de la franja sureña.

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¿De qué modo se compara el riesgo de una infección por Naegleria fowleri con otros riesgos relacionados con el agua?

El riesgo de una infección por Naegleria fowleri es muy bajo. Se han notificado 31 infecciones en los Estados Unidos durante los 10 años comprendidos entre 2003 y 2012, a pesar de que cada año hay millones de exposiciones a aguas recreativas. En contraste, durante los diez años comprendidos entre 1996 y 2005 se registraron 39,000 muertes por ahogamiento en EE. UU.

¿Qué comportamientos a la hora de nadar han sido relacionados con la infección por Naegleria fowleri?

Los comportamientos relacionados con la infección incluyen los clavados o salar al agua, sumergir la cabeza o participar en otras actividades acuáticas que causen que el agua entre por la nariz.

¿Cómo puede saber el público si en un lago u otro lugar donde hay agua tiene Naegleria fowleri?

Los usuarios de aguas recreativas deben suponer que existe Naegleria fowleri en el agua dulce templada de los estados de la franja sur.

Señalamientos

Colocar letreros basados en los lugares donde se ha encontrado Naegleria fowleri en el agua probablemente no es un método eficiente de prevenir las infecciones. Esto se debe a que:

  • La presencia de la Naegleria fowleri es común mientras que las infecciones son poco comunes.
  • No está totalmente clara la relación entre encontrar Naegleria fowleri en el agua y las infecciones.
  • El lugar en el que se encuentran las amebas y la cantidad que hay en el agua puede variar constantemente en el mismo lago o río. No hay métodos rápidos o unificados para detectar y cuantificar la Naegleria fowleri en el agua.
  • Poner letreros podría crear la idea errónea de que donde no hay esos letreros cerca del agua significa que no hay Naegleria fowleri.

Colocar letreros en lugares en los que ocurrieron ya una o más infecciones (en lugar de donde se encuentra la Naegleria fowleri) puede ayudar en masas de agua pequeñas (por ejemplo, estanques y aguas termales), según el tipo de acceso público y los beneficios que se anticipen para fomentar la concientización del público sobre el tema. Dichos letreros públicos pueden ser menos eficientes en lugares con grandes masas de agua y de muchos kilómetros de costa además de agua en constante movimiento como ríos en los que la presencia de la Naegleria fowleri puede cambiar en forma todavía más dramática con el paso del tiempo, que en lugares con agua en donde ésta se mueve menos como, por ejemplo, en lagos.

¿Cómo puedo reducir el riesgo de contraer una infección por Naegleria fowleri?

La Naegleria fowleri está presente en muchos lagos y ríos de agua dulce templada en los Estados Unidos, en particular en los estados de la franja sur. Es probable que siempre exista un riesgo bajo de contraer una infección por Naegleria fowleri por el uso recreativo de lagos y ríos de agua dulce templada y de los manantiales de aguas termales. El número reducido de infecciones dificulta determinar por qué pocas personas se han infectado en comparación con los millones de personas que usaron las mismas aguas o aguas similares en todo EE.UU. La única forma cierta de prevenir una infección por Naegleria fowleri es absteniéndose de las actividades acuáticas en o con agua templada, que no haya sido tratada o que haya sido tratada de manera deficiente.

Educación

Las medidas personales para reducir el riesgo de infectarse con Naegleria fowleri deben enfocarse en reducir la cantidad de agua que entra por la nariz y las probabilidades de que la Naegleria fowleri se encuentre en el agua. Algunos de estas medidas pueden ser:

Riesgos relacionados con nadar
  • Mantener la nariz cerrada o usar broches para la nariz al participar en actividades en lugares con agua dulce templada.
  • No poner su cabeza bajo el agua en cualquier tipo de agua termal que no haya sido tratada.
  • Evitar las actividades en agua dulce templada durante periodos en los que la temperatura del agua es alta y cuando el nivel del agua esté bajo.
  • Evitar cavar o remover el sedimento al realizar actividades en áreas de agua dulce templada poco profundas.

Estas recomendaciones tienen sentido pero no se basan en pruebas científicas porque los números tan bajos de la infección hacen difícil demostrar que son eficaces.

Riesgos no relacionados con nadar

Todavía menos comunes son las infecciones reportadas cuando las personas sumergen la cabeza o durante prácticas religiosas de limpieza 5, o cuando las personas se irrigan los senos nasales (la nariz) 6 con agua corriente contaminada. Si está preparando una disolución para irrigar, lavar o enjuagar sus senos nasales (por ejemplo si usa un pote del neti, una botella para enjuagar los senos y otro tipo de aparato de irrigación), use agua que haya sido:

  • hervida por 1 minuto con anterioridad (a altitudes de más de 6,500 pies o 2,000 metros, hierva por 3 minutos) y enfriada
O
  • filtrada, usando un filtro de poro con tamaño absoluto de 1 micrón o menos
O
  • comprada en un recipiente con una etiqueta que especifique que contiene agua destilada o estéril

Enjuague el aparato de irrigación después de cada uso con agua que fue hervida, filtrada, destilada o esterilizada, y déjelo abierto para que se seque al aire libre completamente.

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Esta hoja informativa se propone solamente suministrar información y no debe ser utilizada para el autodiagnóstico ni en lugar de la consulta médica. Si usted tiene alguna pregunta acerca de la enfermedad descrita arriba o piensa que puede tener una infección parasitaria, consulte a un proveedor de atención médica.

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