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Información general

El síndrome de fatiga crónica (SFC) es un trastorno devastador y complejo. Las personas con SFC tienen un cansancio abrumador y una gran cantidad de otros síntomas que no mejoran con el descanso en la cama y que pueden empeorar con la actividad física o el esfuerzo mental. A menudo realizan actividades a un nivel sustancialmente menor de lo que eran capaces antes de la aparición del trastorno.

Además del cansancio intenso, otros síntomas incluyen dolor muscular, deterioro de la memoria o de la concentración, insomnio y malestar que perdura más de 24 horas después de realizar esfuerzos. En algunos casos, el SFC puede durar años.

Los investigadores no han identificado aún la causa del SFC y no hay pruebas para diagnosticar este trastorno. Por otra parte, debido a que la fatiga es un síntoma de muchas enfermedades, los médicos necesitan descartar otras afecciones que se pueden tratar.

Definición de caso

Hay varias definiciones de caso para el SFC y todas tienen la fatiga como uno de sus síntomas. Los CDC usan la definición de caso de SFC de 1994, la cual requiere cumplir con tres condiciones:

  1. Que la persona haya tenido fatiga crónica intensa durante 6 meses consecutivos o más y el cansancio no se deba a un esfuerzo actual u otras afecciones asociadas a la fatiga (estas otras afecciones tienen que ser descartadas por un médico luego de hacer las pruebas de diagnóstico).
  2. Que la fatiga interfiera de manera significativa con las actividades diarias y el trabajo.
  3. Que la persona tenga simultáneamente 4 o más de los 8 síntomas siguientes:
    • deterioro autorreportado de la memoria a corto plazo o de la concentración
    • Malestar durante más de 24 horas después de un esfuerzo físico.
    • Sueño no reparador.
    • Deterioro significativo de la memoria a corto plazo o la concentración.
    • Dolor muscular.
    • Dolor en las articulaciones sin hinchazón ni enrojecimiento.
    • Dolores de cabeza de un tipo, patrón o intensidad no sufrido anteriormente.
    • Sensibilidad en los ganglios linfáticos del cuello o de las axilas.
    • Dolor de garganta frecuente o recurrente.

Estos síntomas deben haber persistido o reaparecido durante 6 meses consecutivos o más desde el inicio del trastorno y no deben haber precedido a la fatiga.

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Causas del SFC

A pesar de una intensa investigación, los científicos no han podido identificar la causa del SFC. Si bien todavía no se ha identificado una causa específica para el SFC, otra posibilidad es que el SFC tenga múltiples desencadenantes. Algunas de las posibles causas del SFC son:

  • Infecciones.
  • Disfunción inmunitaria.
  • Presión arterial baja anormal que puede causar desmayos (hipotensión mediada neuralmente).
  • Deficiencia nutricional.
  • Estrés que activa el eje donde interactúan el hipotálamo y las glándulas pituitaria y suprarrenal (el eje HPS).

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Síntomas del SFC

El principal síntoma del SFC es una fatiga inexplicable e intensa, que dura al menos 6 meses, que no mejora con el descanso en la cama y que puede empeorar después del esfuerzo físico o mental. Las personas con SFC sienten un cansancio tan intenso que sus niveles de actividad y resistencia disminuyen drásticamente. Sin embargo, la fatiga no es el único síntoma y es posible que no sea el que más moleste a algunos pacientes.

Como se afirma en la definición de caso de 1994, la fatiga en el SFC está acompañada de al menos 4 a 8 síntomas característicos que duran al menos 6 meses. Estos síntomas incluyen:

  • Malestar durante más de 24 horas después de un esfuerzo físico.
  • Sueño no reparador.
  • Deterioro significativo de la memoria a corto plazo o la concentración.
  • Dolor muscular.
  • Dolor en las articulaciones sin hinchazón ni enrojecimiento.
  • Dolores de cabeza de un tipo, patrón o intensidad no sufrido anteriormente.
  • Sensibilidad en los ganglios linfáticos del cuello o de las axilas.
  • Dolor de garganta frecuente o recurrente.

Los síntomas mencionados anteriormente sirven para diagnosticar esta enfermedad. Sin embargo, muchos pacientes con SFC pueden presentar otros síntomas como colon irritable, depresión u otros problemas sicológicos, escalofríos y sudores nocturnos, alteraciones visuales, dificultad para pensar, dificultad para mantenerse en posición erguida, mareos, problemas del equilibrio, desmayos, y alergias o sensibilidad a los alimentos, olores, sustancias químicas, medicamentos o ruidos.

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Diagnóstico del SFC

Debido a que no existe una prueba de sangre, un estudio exploratorio del cerebro u otro tipo de análisis de laboratorio específico para diagnosticar el SFC, el diagnóstico solo se puede hacer después de descartar otras enfermedades posibles. Primero, el doctor obtendrá los antecedentes médicos detallados del paciente y luego le hará un examen físico y mental. Después, ordenará una serie de pruebas de detección de laboratorio para identificar o descartar otras causas posibles de los síntomas. Puede que también se hagan pruebas complementarias como seguimiento a los resultados de las evaluaciones iniciales. Si un paciente ha tenido fatiga intensa durante 6 meses o más, pero no tiene al menos 4 de los 8 síntomas del SFC (y por lo tanto no cumple el criterio para establecer SFC), el médico puede diagnosticar fatiga idiopática (fatiga de causa desconocida). Para efectos prácticos, los pacientes con fatiga idiopática son tratados como pacientes con SFC.

Un médico debe considerar un diagnóstico de SFC si se cumplen estos tres criterios:

  1. Que la persona presente una fatiga inexplicable y persistente durante 6 meses o más, que no se deba a un esfuerzo actual, que no mejore de manera considerable con el descanso, y que haya comenzado recientemente (que no es de toda la vida).
  2. Que la fatiga interfiera de manera significativa con las actividades diarias y el trabajo.
  3. Que la persona haya tenido 4 o más de los 8 síntomas siguientes:
    • Malestar durante más de 24 horas después de un esfuerzo físico.
    • Sueño no reparador.
    • Deterioro significativo de la memoria a corto plazo o la concentración.
    • Dolor muscular.
    • Dolor en las articulaciones sin hinchazón ni enrojecimiento.
    • Dolor de garganta frecuente o recurrente.
    • Sensibilidad en los ganglios linfáticos del cuello o de las axilas.
    • Dolores de cabeza de un tipo, patrón o intensidad no sufrido anteriormente.

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Tratamiento del SFC

El control del síndrome de fatiga crónica puede ser tan complejo como la misma enfermedad. No existe una cura ni hay medicamentos recetados específicos para tratar el SFC y los síntomas pueden variar considerablemente con el paso del tiempo. Por consiguiente, las personas con SFC deben vigilar de cerca su salud e informar al médico de cualquier cambio, y los médicos deben vigilar con frecuencia el estado de sus pacientes y cambiar la estrategia de tratamiento cuando sea necesario.

Una de las claves para tratar el SFC es un enfoque de equipo en el que participen médicos y pacientes. Los pacientes se benefician cuando pueden colaborar con un equipo de médicos y otros profesionales de la salud entre los que se pueden encontrar especialistas en rehabilitación, profesionales de salud mental y fisioterapeutas. Juntos pueden crear un programa de tratamiento personalizado que satisfaga de la mejor manera posible las necesidades del paciente con SFC. Este programa debe basarse en una combinación de tratamientos que aborden los síntomas, técnicas para sobrellevar el trastorno y manejo de la actividad diaria normal.

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