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Lo que necesita saber sobre la parálisis cerebral

Dos bebésLa parálisis cerebral es la discapacidad motora más frecuente en la infancia, y estos niños necesitan apoyo. Los profesionales que atienden a niños pequeños cumplen un rol importante en la identificación de los signos y síntomas tempranos de la parálisis cerebral. 

¿Qué es la parálisis cerebral?

La parálisis cerebral (PC)* es un grupo de trastornos que afecta la capacidad de una persona para moverse y mantener el equilibrio y la postura. La PC es causada por el desarrollo anormal del cerebro o por un daño al cerebro en desarrollo que afecta la capacidad de una persona para controlar sus músculos. Se desconoce la causa específica de la mayoría de los casos de PC.

¿Cómo afecta la parálisis cerebral a los niños?

Niña joven que usa andadorLos CDC estiman que aproximadamente 1 de cada 323 niños que viven en múltiples comunidades de los Estados Unidos tiene parálisis cerebral. La estimación de los CDC proviene de la Red de Vigilancia del Autismo y las Discapacidades del Desarrollo (ADDM),* la cual rastrea el número y las características de niños de 8 años con trastorno del espectro autista y otras discapacidades del desarrollo en diversas comunidades de los Estados Unidos. Con base en nuestro informe* más reciente sobre niños que tenían 8 años y vivían en comunidades de la red ADDM sobre PC en el 2008, sabemos lo siguiente:

  • La PC es más común en los varones que en las niñas.
  • La PC es más frecuente en niños de raza negra que de raza blanca. Los niños hispanos y blancos tienen casi la misma probabilidad de presentar PC.
  • La mayoría de los niños identificados con PC (77 %) presenta PC espástica. Esto significa que sus músculos están rígidos y, como consecuencia, sus movimientos pueden no parecer naturales.
  • Más de la mitad de los niños identificados con PC (58 %) pueden caminar de manera independiente.
  • Muchos de los niños con PC también tienen al menos una afección concurrente —el 41 % tiene epilepsia concurrente y casi el 7 % presenta trastorno del espectro autista—.

Síntomas

Los síntomas y el funcionamiento de cada persona con PC varían. La PC no empeora con el tiempo, pero los síntomas específicos pueden cambiar a lo largo de la vida de una persona. Desde el nacimiento hasta los 5 años, un niño debe alcanzar ciertos indicadores motores ―conocidos como indicadores del desarrollo― como darse vuelta, sentarse, pararse y caminar. Un retraso en alcanzar estos indicadores motores podría ser un signo de PC. Los siguientes son otros posibles signos tempranos de PC.

  • Un bebé con PC que tiene menos de 6 meses:
    • Podría sentirse rígido.
    • Podría sentirse flácido.
    • Cuando lo acurruca en sus brazos, el bebé parece tratar de extender demasiado su cuello y espalda, y actúa constantemente como si tratara de alejarse de usted.
    • Cuando usted levanta al bebé que está acostado boca arriba, la cabeza del bebé parecería caerse hacia atrás.
    • Cuando levanta al bebé, las piernas de él se podrían poner rígidas y cruzadas en tijera.
  • Es posible que un niño con PC que tenga más de 6 meses:
    • No se dé vuelta en ninguna dirección para darse vuelta.
    • No pueda juntar sus manos.
    • Tenga problemas para llevarse las manos a la boca.
    • Estire la mano de un brazo, pero mantenga la otra empuñada.
  • Es posible que un niño con PC de más de 1 año:
    • No gatee.
    • Sea incapaz de pararse con apoyo.

¿Cómo pueden ayudar los profesionales que atienden a niños pequeños?

Usted se pasa el día trabajando con niños y probablemente ya esté familiarizado con muchos de los indicadores que marcan el desarrollo infantil, como señalar objetos, sonreír y jugar con otros niños. Cada niño es diferente, pero tarde o temprano notará que hay un niño que no se está desarrollando como debe. ¡Usted puede ser de gran ayuda para las familias! Ellos acuden a usted en busca de información sobre sus hijos y confían en usted. Aliente a las familias con las que trabaja a que pongan atención al desarrollo de sus hijos, incluidos los indicadores motores, y a que busquen ayuda si están preocupados. Usted también puede alentar a la familia del niño a que se comunique con el sistema local de intervención temprana* (desde el nacimiento hasta los 3 años) o el sistema escolar local (3 años o más) para una evaluación.

Es también importante recordar que un niño con PC podría tener otras afecciones que pueden dificultar la realización de actividades diarias y su participación en la casa, escuela y comunidad. Los profesionales que atienden a niños pequeños pueden ayudar a identificar signos de PC, así como también otras discapacidades del desarrollo o afecciones neurológicas que generalmente presentan estos niños con PC, como epilepsia y trastornos del espectro autista. La identificación temprana de tanto de la parálisis cerebral como de otras afecciones concurrentes puede ayudar a garantizar que los niños sean evaluados y a que se los remitan a los servicios adecuados y reciban el apoyo que necesiten para lidiar con estas afecciones.

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