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Hojas informativas

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Diferencias entre la infección de tuberculosis latente y la enfermedad de tuberculosis

¿Qué es la tuberculosis?

La tuberculosis o TB, como se le conoce en inglés, es una enfermedad causada por un microbio llamado Mycobacterium tuberculosis que se propaga de una persona a otra a través del aire. La tuberculosis generalmente afecta los pulmones, pero también puede afectar otras partes del cuerpo, como el cerebro, los riñones o la columna vertebral. Cuando una persona con tuberculosis infecciosa tose o estornuda, expulsa al aire núcleos de gotitas que contienen M. tuberculosis.  Si otra persona inhala el aire que transporta estos núcleos de gotitas, puede adquirir la infección. Sin embargo, no todas las personas infectadas por las bacterias de la tuberculosis se enferman. Por lo tanto, existen dos formas de tuberculosis: la infección de tuberculosis latente y la enfermedad de tuberculosis.

¿Qué es la infección de tuberculosis latente?

Las personas con infección de tuberculosis latente no se sienten mal ni tienen síntomas. Estas personas están infectadas por M. tuberculosis, pero no están enfermas de tuberculosis. El único signo de infección por tuberculosis es una reacción positiva en la prueba cutánea de la tuberculina o a una prueba de sangre para detectar la tuberculosis. Las personas con la infección de tuberculosis latente no son contagiosas, es decir, no pueden pasar la infección a los otros.

En general, si no reciben tratamiento, entre el 5 y el 10% de las personas con la infección enfermarán de tuberculosis en algún momento de su vida. Cerca de la mitad de las personas que contraen la enfermedad de tuberculosis presentarán la enfermedad en los dos años siguientes a la infección.  Para las personas con sistemas inmunitarios debilitados, especialmente las que tienen la infección por el VIH, el riesgo de enfermarse de tuberculosis es considerablemente mayor que para las personas con sistemas inmunitarios normales.

Son de particular preocupación las personas que han sido infectadas por alguien que tiene tuberculosis extremadamente resistente (XDR TB, por sus siglas en inglés) y que posteriormente enferma de tuberculosis; estas personas tendrán la tuberculosis XDR y no la tuberculosis común.

Una persona con la infección de tuberculosis latente
  • Por lo general obtiene un resultado a su prueba cutánea o de sangre indicando que tiene infección por tuberculosis
  • Presenta una radiografía de tórax normal y una prueba de esputo negativa.
  • Tiene bacterias de tuberculosis en su cuerpo que están vivas pero inactivas.
  • No se siente mal.
  • No puede transmitir las bacterias de la tuberculosis a los demás.
  • Necesita tratarse la infección de tuberculosis latente para evitar enfermarse de tuberculosis; sin embargo, si ha estado expuesta y adquiere la infección de una persona con tuberculosis multirresistente (MDR TB, por sus siglas en inglés) o extremadamente resistente (XDR), tal vez el tratamiento preventivo no sea una opción.

¿Qué es la enfermedad de tuberculosis?

En algunas personas, las bacterias de la tuberculosis vencen las defensas del sistema inmunitario y comienzan a multiplicarse, lo que resulta en la evolución de la infección de tuberculosis latente a la enfermedad de tuberculosis. Algunas personas enferman de tuberculosis poco después de adquirir la infección, mientras que otras se enfermarán más adelante, cuando se debilite su sistema inmunitario.

Los síntomas generales de la enfermedad de tuberculosis incluyen:

  • Pérdida de peso sin causa conocida
  • Pérdida del apetito
  • Sudores nocturnos
  • Fiebre
  • Cansancio
  • Escalofríos

Los síntomas de tuberculosis pulmonar incluyen:

  • tos durante 3 semanas o más
  • hemoptisis (tos con sangre)
  • dolor de pecho

Otros síntomas dependen de la parte del cuerpo que está
afectada.

Las personas con la enfermedad de tuberculosis son consideradas contagiosas y pueden propagar las bacterias de la tuberculosis a otras personas. Las personas que se sospeche que tienen la enfermedad de tuberculosis deben ser remitidas a una evaluación médica completa.  Si se determina que una persona tiene la enfermedad de tuberculosis, se le dará un tratamiento. La tuberculosis es una enfermedad grave que de no ser tratada puede causar la muerte.

Una persona con la enfermedad de tuberculosis
  • Por lo general obtiene un resultado a su prueba cutánea o de sangre indicando que tiene infección por tuberculosis.
  • Puede tener una radiografía de tórax anormal o un cultivo o frotis de esputo positivo.
  • Tiene en su cuerpo las bacterias activas de la tuberculosis.
  • Se siente mal y puede presentar síntomas como tos, fiebre y pérdida de peso.
  • Puede transmitir las bacterias de la tuberculosis a los demás.
  • Necesita tratarse la enfermedad de tuberculosis.

Más información

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