Worker Health Study Summaries – Antimony Smelters

Research on long-term exposure

Antimony Smelters (Antimony Exposure)


Study Background

NIOSH studied 1,014 antimony smelter workers. We used company and government records to do the study.

Purpose of the Studies

Animal studies show that exposure to antimony may cause lung cancer and lung disease in rats. Therefore, we wanted to know if lung cancer and other lung diseases in smelter workers were associated with exposure to antimony.

How the Studies Were Done

Smelter workers who worked for at least 3 months between January 1, 1937 and July 1, 1971, were included in this study. From government records, NIOSH researchers determined which of the workers had died. NIOSH then obtained the death certificates to find the causes of death. Usually, we compare the death rates of workers to the rates in the general U.S. population. However, the workers in the study were mostly Mexican-Americans. Mexican-Americans often have different rates of death for some diseases than the general U.S. white population. For example, because Mexican-American men smoke less than white men, Mexican-American men have much lower rates of lung cancer than the U.S. white men. However, Mexican-Americans have higher rates of liver, bile duct and gall-bladder cancers and diabetes. Therefore, where possible, we compared workers at the smelter to groups who had Spanish last names or were Mexican-Americans.

NIOSH researchers determined the number of deaths from each disease they would expect to find at the smelter, based on the disease rates in the comparison group. We call this the “expected number.” If the number of deaths from a disease is higher in the smelter workers than the expected number, then the disease may be related to exposure to antimony.

Results of the Studies

  • Compared to U.S. white men, the number of deaths from all diseases in the smelter workers was about what was expected. We found 579 deaths and expected about 618.
  • For lung cancer deaths, we compared the smelter workers with Spanish last names to Texans who had Spanish last names and the white smelter workers to white Texans. We found a slight increase in lung cancer deaths among smelter workers. We found 28 deaths but expected about 20.
  • The longer men worked at the smelter, the higher were their lung cancer death rates. In men who worked there less than 5 years, we found 11 lung cancer deaths and expected about 13. In men who worked there more than 10 years, we found 9 deaths but expected about 3. These findings are based on relatively few deaths. When there are few deaths, we are less sure of the results than when there are many deaths.
  • There were no available rates for non-cancer lung diseases for people with Spanish names. Therefore, we had to use the U.S. white male rates to study lung diseases. Usually, Mexican-American men have lower rates of non-cancer lung diseases than the U.S. white men. We studied a group of lung diseases that includes dust-related lung diseases. We call these diseases “other lung diseases.” For other lung diseases, we found 19 deaths and expected 15 or 16. Twelve of the 19 deaths in this category were from dust-related lung diseases.
  • The longer employees worked at a smelter, the higher were their rates of other lung diseases. In men who worked there less than 5 years, we found 8 deaths and expected about 10. In workers who worked there more than 10 years, we found 7 deaths but expected only 2 or 3. However, this finding is based on relatively few deaths.

This study has some weaknesses. We had problems in finding the right comparison groups for the smelter workers. In addition, we had few workers in the study and few lung cancer and other lung disease deaths. We did not have data on smoking, diet or other exposures that effect lung cancer and lung disease rates. All of these factors limit our ability to make strong conclusions about whether working at the smelter is related to any health problems. There is a small possibility that the increase in lung cancer and lung diseases may have been caused by chance alone. However, both lung cancer and other lung disease deaths increased with increasing time on the job at the smelter. This suggests the possibility that these increases were related to working at the smelter.

What Does This Mean to You

We did not find an increase in the deaths from all causes in this study. The study does suggest that there may be some increase in lung cancer and, perhaps, some increase in lung diseases in the men who worked many years at the antimony smelter. This study did not determine whether working at the smelter caused any specific individual’s death. The study does not predict the future for any individual worker.

Remember that smoking is the main cause of lung cancer and lung diseases. Some of the workers who died of lung cancer or lung diseases may have smoked. You should not smoke. As explained in the fact sheet “Steps to Protect Your Health”, NIOSH recommends seeing your doctor regularly to check your lungs. For information about lung cancer and dust-related lung diseases, read the fact sheets “Steps to Protect your Health.”


For more information or if you want a copy of this study, call 800-356-4674 between 9 AM and 4 PM; Monday through Friday, Eastern Time.

If you call from a touch tone phone and a machine answers, immediately press 1 then 2 then 5. A person will answer.

If you call from a rotary phone, when asked to say “1” say “1”. Listen. When you are asked again to say “1” for publications, instead say “5”. A person will answer.

Symptoms of Lung Cancer and Lung Disease

The main symptoms of lung cancer or lung disease are

  • shortness of breath
  • persistent cough
  • changes in breathing pattern
  • fatigue
  • weight loss
  • chest pain.

Coughing up blood and anemia may also be symptoms of lung cancer. Even if you have these symptoms, it may not mean you have a serious illness. If you have these problems and they do not go away, see your doctor. If lung cancer is present, it may also show up on a chest x ray. If your doctor suspects cancer, he or she will do other tests.

Lung Disease

Smelter workers may have an increase in lung diseases. Even though your risks may be low, if you develop any of the symptoms like shortness of breath, persistent cough, weight loss, or chest pain, you should see a doctor.

When you go to see the doctor, take this information with you. People who have lung disease may be more susceptible to flu, pneumonia and other lung infections. They also may become very sick from these infections. Thus, if you have lung disease or are over age 65, you should be vaccinated to prevent pneumonia. Usually you need this vaccine only once. However, you may need a booster shot later. Check with your doctor to find out if you will need one. People who have lung disease or who are age 65 or older should also get a flu shot every year.

If you have lung disease, at the first sign of lung infection, you should contact your doctor so that treatment starts early. The early signs of lung infection can include fever, chills, lung pain, and coughing up yellowish or greenish material.

Smoking causes lung cancer and may make the symptoms of lung disease worse. You should not smoke. If you do smoke, many organizations have programs that can help you quit.

For information on how to stop smoking, call the American Cancer Society at 800-227-2345.

They have information on smoking cessation programs in your area. They also have free information on the treatment and diagnosis of various cancers. The American Lung Association also has programs to help you stop smoking. For information, call them at 800-LUNG-USA. They also can direct you to doctors that treat lung diseases.

Exposure to Antimony

The Occupational Safety and Health Administration’s (OSHA) standard for antimony is 0.5 mg/cubic meter averaged over 8 hrs. In 1975 and 1976, some smelter workers were exposed to levels higher than this. The current owner of the smelter, reports that the levels now are lower. Since 1984, the owner reports that the smelter has used a voluntary limit of 0.2 mg/cubic meter. In addition, they report no smelting since 1991. If you still work at a smelter, work with management to make certain the antimony levels are below the OSHA standard. Avoiding excessive or unnecessary dust exposure will help prevent occupational lung disease. Use of a dust filtering mask also will help to lower exposures, if it is not practical to avoid exposure in any other way.

For more information or if you want a copy of this study, call 800-356-4674 between 9 AM and 4PM, Monday through Friday, Eastern Time. If you call from a touch tone phone and a machine answers, immediately press 1 then 2 then 5. A person will answer.

If you call from a rotary phone, when asked to say “1”, say “1.” Listen. When you are asked to say “1” again for publications, instead say “5”. A person will answer.


Schnorr T, Steenland K, Thun M, Rinsky R (1995). Mortality in a Cohort of Antimony Smelter Workers. American Journal of Industrial Medicine 27: 259-770 (study report).

La Mortalidad en un Cohorto de Trabajadores Que Funden Antimonio

La Mortalidad en un Cohorto de Trabajadores Que Funden Antimonio

El Institute Nacional de Salud Ocupacional (NIOSH) lleva a cabo investigaciones sobre la salud de trabajadores. Nuestros cientfficos recientemente completaron un estudio de 1,014 trabajadores de fundicidn de antimonio, que habfan trabajado. Usted fue incluido en este estudio. Nosotros usamos documentos de la compania y del gobierno para este estudio, de modo que no fue necesario contactarle a usted personalmente. Esta carta contiene informacidn sobre los resultados del estudio.

Propito del estudio

Estudios en animales muestran que la exposicidn a antimonio puede causar cancer pulmonar y otra enfermedad pulmonar en ratas. Por consiguiente, queriamos saber si la exposicidn a antimonio esta* asociada con cdncer pulmonar u otras enfermedades pulmonares en los trabajadores de fundicidn.

Como se realizaron los estudios

Todos los trabajadores que trabajaron por lo menos 3 meses entre el primero de Enero de 1937 y el primero de Julio de 1971, fueron inclufdos en este estudio. A trav6s de registros gubernamentales los investigadores de NIOSH determinaron quienes habfan fallecido. A continuacidn NIOSH obtuvo los certificados de defuncidn de estas personas para determinar la causa de muerte.

Usualmente, comparamos las tasas de mortalidad de los trabajadores con las tasas de mortalidad de la poblacitfn general de los Estados Unidos. Sin embargo, los trabajadores eran la mayorfa mexico-americanos.

Los mexico-americanos a menudo tienen tasas de mortalidad diferentes por algunas enfermedades, en comparacidn a la poblacion blanca en general de los Estados Unidos. Por ejemplo, dado que los hombres mexico-americanos fuman menos que los blancos, los mexico americanos tienen tasas mucho mis bajas de mortalidad por cincer pulmonar que los hombres blancos de Estados Unidos. Sin embargo, los mexico-americanos tienen tasas mis altas de cincer de hfgado, vfa biliar, vesfcula y de diabetes. Por consiguiente, donde rue posible, comparamos trabajadores de fundici6n con grupos que tenfan apellidos hispanos o eran mexico-americanos.

Los investigadores de NIOSH determinaron el numero de muertes por cada enfermedad que se esperaba encontrar en la fundici6n, basindose en las tasas de enfermedad del grupo de comparacitfn. A esto se le llamo el “numero esperado”. Si el numero de muertes de una enfermedad en los trabajadores de la fundici6n es mis alto que lo esperado, entonces la enfermedad puede estar relacionada con la exposici6n a antimonio.

Resultados de los estudios

  • En comparacidn a la poblacidn masculina blanca de los Estados Unidos, el numero de muertes a causa de todas las enfermedades en los trabajadores de fundicidn fue un poco menos del esperado. Encontramos 579 muertes y se esperaban 618.
  • En relacidn al cincer pulmonar, comparamos trabajadores de fundicidn con apellidos hispanos, con tejanos que tenfan apellidos hispanos, y comparamos a trabajadores blancos de fundicidn con tejanos blancos. Encontramos un leve aumento en cincer pulmonar entre los trabajadores de fundici6n. Encontramos 28 muertes por cincer pulmonar y esperibamos aproximadamente 20.
  • Mientras los hombres trabajaban en fundici6n mas tiempo, mis alta era su tasa de mortalidad de cincer pulmonar. En trabajadores que trabajaron menos de 5 anos, encontramos 11 casos de cancer pulmonar y esperibamos 13. En trabajadores que trabajaron allf mis de 10 anos, encontramos 9 muertes y esperibamos 3. Estas conclusiones se basan en relativamente pocas muertes. Cuando hay pocas muertes, hay menos certeza sobre los resultados que cuando hay muchas muertes.
  • No habfan tasas disponibles de enfermedades pulmonares no carcinoglnicas en personas con apellidos hispanos. Por consiguiente, tuvimos que usar las tasas de la poblacidn blanca masculina de los Estados Unidos, para estudiar enfermedades pulmonares que no eran carcinogenicas. Usualmente los hombres mexico-americanos tienen tasas ma’s bajas de enfermedades pulmonares no carcinog&iicas que los hombres blancos de los Estados Unidos porque fuman menos. Estudiamos un grupo de enfermedades pulmonares que incluye enfermedades pulmonares por exposici6n a polvo. A estas enfermedades les llamamos “otras enfermedades pulmonares”. Para otras enfermedades pulmonares encontramos 19 muertes y esperabamos 15 o 16. De estas 19 muertes, 12 fueron causadas por enfermedad pulmonar por exposicidn a polvo.
  • Mientras los empleados trabajaban en fundicidn ma’s tiempo, era ma’s alta su tasa de otras enfermedades pulmonares. En trabajadores que trabajaron menos de 5 anos, encontramos 8 enfermedades pulmonares y esperabamos alrededor de 10. En trabajadores que trabajaron ma’s de 10 anos, encontramos 7 muertes y esperabamos s61o 2 o 3. Sin embargo, esta conclusi6n est£ basada en relativamente pocas muertes.

Este estudio dene algunas debilidades. Tuvimos problemas en encontrar grupos apropiados de comparacidn con los trabajadores de fundicidn. Adema*s, tuvimos pocos trabajadores en el estudio y pocas muertes de cancer y otras enfermedades pulmonares. No obtuvimos informaci6n sobre cigarrillo, dieta u otras exposiciones que afectan la tasa de cancer pulmonar y otras enfermedades pulmonares. Todos estos factores limitan nuestra capacidad de hacer conclusiones contundentes sobre el trabajar en fundicidn y su relacidn con problemas de salud. Existe una pequena posibilidad que el aumento de cancer pulmonar y enfermedades pulmonares ocurrieron por pura casualidad. Sin embargo, tanto la tasa de cancer pulmonar como la de otra enfermedad pulmonar aumento con el tiempo de trabajo en fundicitin. Esto sugiere la posibilidad de que estos aumentos se relacionen al trabajo en fundicidn.

Que significa esto para Usted

No encontramos un aumento en el total de muertes en este estudio. Este estudio sugiere que puede haber un aumento de cancer pulmonar y, tal vez, algun aumento de otras enfermedades pulmonares en hombres que hayan trabajado muchos anos en la fundicion de antimonio. Este estudio no determino si el trabajar en fundicidn causd la muerte de algun individuo especifico. Este estudio no pronostica el future para cualquier trabajador individual.

Recuerde que fumar es la principal causa de cancer pulmonar y enfermedades pulmonares. Algunos de los trabajadores que murieron de cancer u otras enfermedades pulmonares pueden haber sido fumadores. listed no debe fumar. Como se explica en la hoja adjunta “Pasos para proteger su salud”, NIOSH recomienda que vea a su medico regularmente para que examine sus pulmones. Para informacitfn sobre el cancer pulmonar y enfermedades pulmonares relacionadas con exposicidn a polvo, lea la hoja adjunta “Pasos para proteger su salud”.

Para ma’s informacidn o para obtener una copia de este estudio, llame al 800-356-4674. Si no me encuentro, por favor deje su nombre y ntimero de tetefono.

Por favor, t6me el tiempo necesario para llenar el formulario de respuesta adjunto, que lleva el correo de regreso pagado. Si tiene alguna pregunta, por favor escribala en la seccion de comentarios e incluya su nombre y direccidn. Esperamos que esta carta e information le sean utiles.

Pasos para Proteger Su Salud

Pasos para proteger su salud

Octubre 1997

Síntomas de cáncer pulmonar y enfermedad pulmonar

Los principales síntomas de cáncer pulmonar son:

  • dificultad respiratoria
  • tos persistente
  • cambios en el patrón
  • respiratorio
  • fatiga
  • pérdida de peso
  • dolor torácico

Toser con sangre y anemia también pueden ser síntomas de cáncer pulmonar. Sin embargo, aunque usted tenga estos síntomas, no necesariamente significa que tenga una enfermedad seria. Si usted tiene estos problemas y no se pasan, vea a su médico. Si hay cáncer pulmonar presente, puede aparecer en la radiografía de tórax. Si su médico sospecha que usted pueda tener cáncer, le hará otros exámenes.

Enfermedad Pulmonar

Los trabajadores de fundición pueden tener un aumento de enfermedades pulmonares. Aunque sus riesgos sean bajos, si usted desarrolla cualquiera de estos síntomas, como dificultad respiratoria, tos persistente, pérdida de peso o dolor torácico, usted debe ver un médico. Cuando vaya a ver al médico lleve esta hoja informativa con usted. Las personas que tienen enfermedad pulmonar pueden ser más susceptibles a desarrollar influenza, pneumonía y otras infecciones pulmonares, también es posible que puedan enfermarse gravemente por estas infecciones. Por lo tanto, si usted tiene una enfermedad pulmonar o es mayor de 65 años, Ud debe vacunarse para prevenir la pneumonía. Esta vacuna se pone una sola vez. Pero es posible que necesite otra inyección más tarde. Averigüele a su médico si necesita oirá inyección. Las personas con enfermedad pulmonar que son de 65 años o mayores deben vacunarse contra la influenza todos los años.

Si usted tiene alguna enfermedad pulmonar, usted debe contactar a su médico para que el tratamiento se inicie temprano. Las señales iniciales de infección pulmonar pueden incluir fiebre, escalofrío, dolor pulmonar, y tos con aflojamiento amarillento o verdoso.

Como prevenir el cáncer pulmonar y las enfermedades pulmonares

Fumar causa cáncer pulmonar y puede empeorar los síntomas de una enfermedad pulmonar. Usted no. debe fumar. Si usted fuma, muchas organizaciones tienen programas que le pueden ayudar a dejar de fumar. Para obtener información sobre cómo dejar de fumar, llame a la Sociedad Americana del Cáncer al 800 227-2345. Ellos tienen información sobre programas para dejar de fumar en su área. También tienen información gratis sobre diagnóstico y tratamiento de varios cánceres. La Asociación Pulmonar Americana tiene programas para ayudarle a dejar de fumar. Para obtener información llame al 800-LUNG-USA. Ellos también pueden dirigirlo hacia médicos que tratan las enfermedades pulmonares.

Exposición a Antimonio

El límite de la Administración para la Salud y Seguridad Ocupacional (OSHA) para el antimonio es 0.5 mg/metro cúbico, en un promedio de 8 horas. En 1975 y 1976, algunos trabajadores de fundición estuvieron expuestos a niveles más altos que éstos. El dueño, el actual dueño de fundición, ha informado que los niveles ahora son más bajos. Desde 1984, El dueño informa que la fundición ha usado un límite voluntario de 0.2 mg/metro cúbico. Además, ellos han informado que no han fundido desde 1991. Si usted todavía trabaja en una fundición, converse con la administración para asegurarse de que los niveles de antimonio estén bajo los estándares de OSHA. El evitar la exposición excesiva o innecesaria a polvo previene la enfermedad pulmonar ocupacional. El uso de uña máscara con filtro para polvo también le ayudará a reducir la exposición, si no es posible evitarla de otra forma.

Para más información o para obtener una copia de este estudio, llame al 800-356-4674.

Page last reviewed: April 8, 2020