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Preguntas y respuestas sobre la tuberculosis

Preguntas y respuestas sobre la tuberculosis

Infección de tuberculosis latente

¿Debo hacerme la prueba de la tuberculosis?

Usted debe hacerse las pruebas de detección de la tuberculosis si:

  • ha pasado tiempo con una persona que se sabe o sospecha que tiene enfermedad de tuberculosis activa ;
  • tiene la infección por el VIH u otra afección que debilita su sistema inmunitario y conlleva un alto riesgo de contraer enfermedad de tuberculosis activa ;
  • tiene síntomas de enfermedad de tuberculosis activa ;
  • viene de un país donde es muy común la enfermedad de tuberculosis activa (la mayoría de los países de América Latina y el Caribe, África, Asia, Europa Oriental y Rusia);
  • vive en lugares de los Estados Unidos donde la enfermedad de tuberculosis activa es más común, como en albergues para personas sin hogar, campamentos de agricultores migrantes, prisiones o cárceles y algunos asilos para ancianos); o
  • se inyecta drogas ilegales.

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¿Cuáles son las pruebas para tuberculosis?

Prueba cutánea de la tuberculina

La prueba cutánea de la tuberculina se puede usar para saber si tiene la infección de tuberculosis. Puede hacerse una prueba cutánea en el departamento de salud o en el consultorio de su médico. El personal de atención médica le inyectará una pequeña cantidad del líquido de prueba (denominado tuberculina) justo por debajo de la piel, en la parte inferior del antebrazo. Después de 2 o 3 días, deberá regresar para que el personal de salud interprete la prueba cutánea. Es posible que el área donde se le inyectó la tuberculina se hinche. El personal de salud medirá esta hinchazón y le informará si su reacción a la prueba es positiva o negativa. Una reacción positiva significa, por lo general, que usted ha sido infectado por una persona con enfermedad de tuberculosis activa .

Prueba cutánea de la tuberculinaSi recientemente usted ha estado expuesto a la enfermedad de tuberculosis activa por haber pasado tiempo con una persona que tiene la enfermedad, es posible que su reacción a la prueba cutánea de la tuberculina todavía no sea positiva. Tal vez necesite realizarse una segunda prueba cutánea entre 8 y 10 semanas después de la última vez que estuvo con esa persona. Esto se debe a que pueden pasar varias semanas desde el momento de la infección hasta que su sistema inmunitario reaccione a la prueba cutánea de la tuberculina. Si su reacción a la segunda prueba es negativa, probablemente usted no tiene la infección de tuberculosis latente.

Pruebas especiales de sangre para detectar tuberculosis

Existen nuevas pruebas que utilizan una muestra de sangre para determinar si hay infección por la bacteria de la tuberculosis. Estas pruebas miden la respuesta de las proteínas de la tuberculosis cuando se mezclan con una pequeña cantidad de sangre. Como son relativamente nuevas, no son muchos los departamentos de salud que ofrecen hacerlas. Si su departamento de salud realiza pruebas de sangre para la tuberculosis, solo se requiere de una visita para que le tomen la muestra de sangre. Entre estas pruebas especiales de sangre para la tuberculosis se encuentran la prueba QuantiFERON®-TB Gold (QFT-G), QuantiFERON®-TB Gold In-Tube test (QFT-GIT); y la T-Spot®.TB.

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¿Qué pasa si el resultado de la prueba de la tuberculosis es positivo?

Si tiene una reacción positiva a la prueba cutánea de la tuberculina o un resultado positivo a la prueba especial de sangre, es posible que su médico o enfermera le realicen otras pruebas para determinar si tiene enfermedad de tuberculosis activa . Estas pruebas suelen incluir una radiografía de tórax. También pueden consistir en un análisis de las flemas que expulsa al toser. Dado que las bacterias de la tuberculosis pueden encontrarse en áreas que no sean los pulmones, es posible que su médico o enfermera pidan análisis de su sangre u orina o que le realicen otras pruebas. Si usted tiene enfermedad de tuberculosis activa , deberá tomar medicamentos para tratar la enfermedad.

Qué pasa si he recibido la vacuna BCG?

La BCG es la vacuna contra la tuberculosis. Esta vacuna no es de uso común en los Estados Unidos; sin embargo, en los países donde la tuberculosis es frecuente, a menudo se aplica a los bebés y niños pequeños. La vacuna BCG no siempre protege a las personas contra la tuberculosis. Si usted recibió la vacuna BCG es posible que tenga una reacción positiva a la prueba cutánea de la tuberculina. Esto puede deberse a la propia vacuna BCG o a la infección por las bacterias de la tuberculosis. Es probable que la reacción positiva signifique que se ha infectado por las bacterias de la tuberculosis si:

  • recientemente pasó tiempo con una persona que tiene enfermedad de tuberculosis activa ;
  • viene de una zona del mundo donde la enfermedad de tuberculosis activa es muy común (como la mayoría de los países de América Latina y el Caribe, África, Asia, Europa Oriental y Rusia); o
  • pasa tiempo en lugares donde la enfermedad de tuberculosis activa es común (albergues para personas sin hogar, campamentos de agricultores migrantes, centros de rehabilitación para drogadictos, clínicas de salud, cárceles, prisiones).

Las pruebas especiales de sangre para detectar la tuberculosis no se ven afectadas por la administración previa de la vacuna BCG y es menos probable que arrojen resultados falsos positivos.

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Si tengo la infección de tuberculosis latente, ¿cómo puedo evitar enfermarme de enfermedad de tuberculosis activa?

En muchas personas, la infección de tuberculosis latente nunca se convertirá en enfermedad de tuberculosis activa . Pero algunas personas con la infección de tuberculosis latente tienen más probabilidades que otras de que se les active la enfermedad. Entre quienes tienen un riesgo alto de contraer enfermedad de tuberculosis activa se encuentran:

  • las personas con la infección por el VIH
  • Frasco de medicamentoslas personas que se infectaron por las bacterias de la tuberculosis en los últimos 2 años
  • los bebés y los niños pequeños
  • las personas que se inyectan drogas ilegales
  • las personas que tienen otras enfermedades que debilitan el sistema inmunitario (ver página 3)
  • las personas de edad avanzada
  • las personas que en el pasado no recibieron el tratamiento apropiado para la tuberculosis

Si tiene la infección de tuberculosis latente (una reacción positiva a la prueba cutánea de la tuberculina o un resultado positivo a la prueba de sangre) y pertenece a uno de estos grupos de riesgo elevado, debe tomar medicamentos para evitar padecer la enfermedad de tuberculosis activa . Esto se denomina tratamiento para la infección de tuberculosis latente. Existen varias opciones de tratamiento. Usted y su proveedor de cuidados médicos deben decidir qué tratamiento es mejor para usted.

El medicamento que se toma generalmente para el tratamiento de la infección de tuberculosis latente se llama isoniacida (INH). Si se toma durante 6 a 9 meses, la isoniacida elimina las bacterias de la tuberculosis presentes en el cuerpo. Si toma este medicamento de acuerdo a las instrucciones de su médico o enfermera, puede evitar enfermarse de enfermedad de tuberculosis activa . Es posible que los niños, los adolescentes y las personas con la infección por el VIH que tengan infección de tuberculosis latente necesiten tomar isoniacida durante 9 meses.

Una persona con la infección de tuberculosis latente tiene menos bacterias de tuberculosis, por lo que el tratamiento es mucho más fácil. Por lo general, solo se necesita un medicamento para tratar la infección de tuberculosis latente. Una persona con enfermedad de tuberculosis activa tiene una gran cantidad de bacterias de tuberculosis en el cuerpo. Se necesitan varios medicamentos para tratar la enfermedad de tuberculosis activa .

Hay ocasiones en que se administra un tratamiento para la infección de tuberculosis latente, incluso si la reacción a la prueba cutánea no ha sido positiva. Con frecuencia, este tratamiento se administra a bebés, niños y personas infectadas por el VIH que recientemente pasaron tiempo con una persona que tiene enfermedad de tuberculosis activa . Esto se debe a que tienen un riesgo muy alto de contraer la enfermedad de tuberculosis activa después de infectarse por las bacterias de la tuberculosis.

Es importante que tome todas las píldoras de acuerdo con las indicaciones. Si empieza a tomar isoniacida, deberá visitar a su médico o enfermera en forma regular para que evalúen su estado. La isoniacida provoca en algunas personas efectos secundarios graves. Llame a su médico o enfermera de inmediato si experimenta alguno de los efectos secundarios siguientes:

  • falta de apetito
  • náuseas
  • vómito
  • coloración amarilla de la piel o los ojos
  • fiebre durante 3 o más días
  • dolor abdominal
  • sensación de hormigueo en los dedos de las manos y los pies

ADVERTENCIA: consumir bebidas alcohólicas (vino, cerveza y licor) mientras está tomando isoniazida puede ser peligroso. Para obtener más información, consulte a su médico o enfermera.


Las personas que tienen infección de tuberculosis latente deben conocer los síntomas de la enfermedad que causa la enfermedad de tuberculosis activa . Si aparecen síntomas de enfermedad de tuberculosis activa , deben consultar a un médico de inmediato.

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¿Qué pasa si tengo la infección por el VIH?

Debido a que la infección por el VIH debilita el sistema inmunitario, las personas con la infección de tuberculosis latente y la infección por el VIH enfrentan un riesgo muy elevado de padecer la enfermedad de tuberculosis activa . Todas las personas que tienen la infección por el VIH deben hacerse pruebas para saber si tienen tuberculosis latente. De tener la infección de tuberculosis latente necesitarán tratarse lo más pronto posible para evitar contraer la enfermedad de tuberculosis activa . Si tienen la enfermedad de tuberculosis activa , deben tomar medicamentos para tratar la enfermedad.

NOTA: La enfermedad de tuberculosis activa se puede prevenir y tratar, aun en las personas que tienen la infección por el VIH.

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Si estuve expuesto a alguien con enfermedad de tuberculosis activa , ¿puedo contagiar la tuberculosis a otras personas?

Si usted estuvo expuesto a alguien con enfermedad de tuberculosis activa , puede ser que se infecte con las bacterias de la tuberculosis, pero no las propagará a los demás en forma inmediata. Solo las personas con la enfermedad de tuberculosis activa pueden transmitir la tuberculosis a los demás. Antes de que usted pueda transmitir las bacterias de la tuberculosis a otras personas, tendría que respirar estas bacterias e infectarse. Luego las bacterias activas comenzarían a multiplicarse en el cuerpo causando la enfermedad de tuberculosis activa . En esta etapa es cuando habría la posibilidad de que usted transmitiera las bacterias de la tuberculosis a otras personas.

Algunas personas contraen la enfermedad de tuberculosis activa poco después de adquirir la infección (en las semanas siguientes), antes de que las defensas del sistema inmunitario puedan combatir a las bacterias. Otras personas se enferman años después, cuando su sistema inmunitario se debilita por otras causas. Muchas personas con la infección de la tuberculosis probablemente nunca contraigan la enfermedad de tuberculosis activa .

En la mayoría de las personas que respiran las bacterias de la tuberculosis y se infectan, su cuerpo puede combatir las bacterias para impedir que se multipliquen. Las bacterias se vuelven inactivas, pero siguen estando vivas en el cuerpo y pueden activarse más adelante. Esto se denomina infección de tuberculosis latente. Las personas con infección de tuberculosis latente no pueden transmitir la bacteria de la tuberculosis a los demás. Además, pueden recibir tratamiento para prevenir la enfermedad activa.

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