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Escarlatina: una infección estreptocócica del grupo A

Foto: Una niña a la que se le examina la gargantaLa escarlatina es causada por una infección estreptocócica del grupo A. Si su hijo tiene dolor de garganta y sarpullido, el médico le puede hacer una prueba para detectar si es una infección estreptocócica. El tratamiento rápido con antibióticos puede proteger a su hijo de posibles problemas de salud a largo plazo. 

La escarlatina —o fiebre escarlata— es una infección bacteriana causada por estreptococos (Streptococcus) del grupo A. Esta enfermedad afecta a un pequeño porcentaje de las personas que tienen infección estreptocócica de la garganta y, con menos frecuencia, a las que tienen infecciones estreptocócicas de la piel. La escarlatina se puede tratar con antibióticos y es, por lo general, una enfermedad leve. Sin embargo, requiere de tratamiento para prevenir problemas de salud a largo plazo que son poco frecuentes, pero graves. El tratamiento con antibióticos también ayuda a que los síntomas desaparezcan más rápido y reduce el contagio a otras personas.

Aunque cualquiera puede contraer la escarlatina, por lo general afecta a niños de 5 a 12 años. El síntoma clásico de esta enfermedad es un tipo de sarpullido rojo de textura áspera como la del papel de lija.

¿Cómo se contrae la escarlatina?

Las bacterias estreptocócicas del grupo A pueden vivir en la nariz y la garganta de las personas. Estas bacterias se propagan mediante el contacto con gotitas provenientes de la tos o los estornudos de una persona infectada. Si usted se toca la boca, la nariz o los ojos después de haber tocado algo que tenga estas gotitas, se podría enfermar. Si bebe del mismo vaso o come del mismo plato que una persona infectada, también se podría enfermar. Además, se puede contraer la escarlatina por el contacto con las llagas de las infecciones estreptocócicas del grupo A en la piel.

Escarlatina: qué se puede esperar

Síntomas comunes de la escarlatina

  • Garganta muy enrojecida y adolorida.
  • Fiebre (101 °F [38.3 °C] o más).
  • Sarpullido rojo con textura de papel de lija.
  • Piel de color rojo intenso en los pliegues de las axilas, los codos y la ingle.
  • Recubrimiento blancuzco en la lengua o en la parte de atrás de la garganta.
  • Lengua "aframbuesada" o "de fresa".
  • Dolor de cabeza.
  • Náuseas o vómitos.
  • Dolor abdominal.
  • Inflamación de los ganglios.
  • Dolores en el cuerpo.

Por lo general, la enfermedad comienza con fiebre y dolor de garganta. También se puede presentar con escalofríos, vómitos y dolores abdominales. La lengua puede estar cubierta con una capa blancuzca y verse hinchada. Es posible que también tenga una apariencia "aframbuesada" o "de fresa" (roja y con puntitos). La garganta y las amígdalas pueden estar adoloridas y enrojecidas, y puede ser doloroso tragar.

Uno o dos días después de que comienza la enfermedad, aparece el típico sarpullido rojo (aunque el sarpullido puede presentarse antes que la enfermedad y hasta 7 días después). Cierto tipo de bacteria estreptocócica produce una toxina (veneno) que en algunas personas ocasiona el sarpullido “escarlata” que le da nombre a la enfermedad. El sarpullido puede aparecer primero en el cuello, las axilas y la ingle, y luego extenderse al resto del cuerpo. Por lo general, el sarpullido empieza como parches rojos planos y pequeños que poco a poco se convierten en bultos diminutos ásperos como el papel de lija.

Aunque las mejillas pueden estar enrojecidas, el área alrededor de la boca puede estar pálida. Los pliegues de las axilas, los codos y la ingle podrían presentar un color rojo más intenso que el del resto del cuerpo. Esto se conoce como líneas de Pastia. El sarpullido de la escarlatina por lo general desaparece en unos 7 días. Al hacerlo, se puede descamar la piel de la punta de los dedos de las manos y los pies, y el área de la ingle. Esta descamación puede durar varias semanas.

La escarlatina se puede tratar con antibióticos. Si su hijo se queja de dolor de garganta, es importante pedirle al médico que le haga una prueba para detectar estreptococos (un simple hisopado de la garganta) debido a que hay otros virus y bacterias que también pueden causar dolor de garganta. Si el resultado es positivo —lo que quiere decir que el niño está infectado con bacterias estreptocócicas del grupo A—, el médico de su hijo recetará antibióticos para evitar posibles, pero raros problemas de salud a largo plazo, aliviar los síntomas y prevenir un mayor contagio de la enfermedad.

Una niña lávandose las manos

Es importante que las personas con dolor de garganta se laven las manos con frecuencia.

Problemas de salud a largo plazo causados por la escarlatina

Los problemas de salud a largo plazo causados por la escarlatina pueden incluir:

  • Fiebre reumática (una enfermedad inflamatoria que puede afectar el corazón, las articulaciones, la piel y el cerebro).
  • Enfermedad renal (inflamación de los riñones llamada glomerulonefritis posestreptocócica).
  • Otitis media (infecciones de oído).
  • Infecciones de la piel.
  • Abscesos en la garganta.
  • Neumonía (infección en los pulmones).
  • Artritis (inflamación de las articulaciones).

Cómo prevenir las infecciones: Lávese las manos

La mejor forma de evitar las infecciones es lavarse las manos frecuentemente y evitar compartir los cubiertos, la ropa de cama, las toallas u otros objetos de uso personal. Es particularmente importante que las personas con dolor de garganta se laven las manos con frecuencia. No existe una vacuna para prevenir la infección estreptocócica de la garganta ni la escarlatina. Los niños con escarlatina o con infección estreptocócica de la garganta deben quedarse en casa y no ir a la escuela ni a la guardería por lo menos durante 24 horas después de haber comenzado los antibióticos.

Antibióticos: destructores de bacterias

Médico sosteniendo un frasco de antibiótico

El estreptococo del grupo A es un tipo de bacteria que se encuentra comúnmente en la garganta y la piel de las personas. Puede causar una variedad de infecciones, desde una dolorosa infección de la garganta llamada infección estreptocócica de la garganta, hasta infecciones de la piel como el impétigo. Aunque con muy poca frecuencia, también puede causar infecciones sumamente peligrosas que pueden ser mortales.

La palabra antibiótico proviene del término griego anti que significa 'contra' y bios que significa 'vida' (una bacteria es una forma de vida). Los antibióticos también se conocen como antibacterianos y se usan para tratar las infecciones causadas por bacterias, como la escarlatina o la tosferina.

Los antibióticos actúan solamente contra las bacterias. No atacan a los hongos ni a los virus, que causan infecciones como el pie de atleta o el resfriado común. Si usted o su hijo tiene una infección, es importante saber la causa y seguir el tratamiento adecuado. El uso inadecuado de antibióticos ha ocasionado que muchas bacterias se hayan vuelto resistentes a los antibióticos.

* Los enlaces a sitios web pueden llevar a páginas en inglés o español.

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