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Mayo es el Mes de la Concientización de la Hepatitis


Aunque mayo es el Mes de la Concientización sobre la Hepatitis, debemos prestar atención a la hepatitis viral durante todo el año. Uno de los hallazgos principales incluidos en el informe del Instituto de Medicina (IOM) (en inglés) del año pasado fue que los profesionales de la salud y el público carecían de conocimiento e información sobre la hepatitis viral.

Hígado

El término "hepatitis" significa inflamación del hígado y se refiere a un grupo de enfermedades causadas cada una por un virus único.  En los Estados Unidos, los tipos más comunes de hepatitis viral son la Hepatitis A (en inglés), la Hepatitis B (en inglés) y la Hepatitis C (en inglés).

Tres datos importantes sobre la hepatitis viral

  • Dos tipos de hepatitis viral, la hepatitis B y la C, pueden provocar infecciones crónicas de por vida.
  • Muchas personas con hepatitis viral crónica no saben que están infectadas.
  • La hepatitis viral crónica puede causar cáncer de hígado

La hepatitis B y la hepatitis C pueden provocar infecciones crónicas, permanentes

La hepatitis B es una enfermedad del hígado causada por la infección por el virus de la hepatitis B. Cuando inicialmente una persona se contagia, el virus puede ocasionar una infección "aguda" o durante un corto periodo.  En algunas personas el virus desaparece, pero en otras, especialmente las que se contagian al nacer o cuando son niños, la infección permanece y provoca una enfermedad “crónica” o de por vida.  Aunque la hepatitis B puede prevenirse mediante una vacuna, muchas personas contrajeron la infección antes de que se ampliaran las recomendaciones de la vacuna contra la hepatitis B a los niños y adultos en riesgo.

La hepatitis C es una enfermedad del hígado causada por la infección por el virus de la hepatitis C. La mayoría de las personas que se infectan por el virus (hasta un 85%) contraen una infección crónica.  Por razones que son desconocidas, del 15 al 25% de las personas "eliminan" el virus sin ningún tipo de tratamiento.

Muchas personas con hepatitis viral crónica no saben que están infectadas

Muchas personas con hepatitis viral crónica no tienen síntomas y no saben que están infectadas.  Aunque una persona no tenga síntomas y esté aparentemente saludable, el virus puede ser detectado en la sangre y causar daños al hígado. Los síntomas de la hepatitis viral crónica pueden demorar hasta 30 años en desarrollarse y el daño al hígado puede sobrevenir silenciosamente durante este tiempo.

La hepatitis viral crónica puede causar cáncer de hígado.

Ambos tipos de hepatitis viral crónica pueden causar cáncer de hígado y han contribuido al aumento de este cáncer en las últimas décadas.  Al menos la mitad de los casos de cáncer de hígado se debe a infecciones crónicas de hepatitis C..

Algunos grupos de la población están afectados desproporcionadamente por el cáncer de hígado atribuido a la hepatitis viral. El número de nuevos casos de cáncer de hígado es más alto en los asiáticos y los habitantes de las islas del Pacífico y está aumentando en los afroamericanos, las personas de 46 a 64 años y los hombres.

El Plan de acción del HHS para la prevención, cuidado y tratamiento de la hepatitis viral

Profesionales médicosEn respuesta al informe del IOM publicado el año pasado, el subsecretario de Salud, doctor Howard Koh, creó un grupo de trabajo formado por expertos del Departamento de Salud y Servicios Humanos (HHS) y le encargó delinear un plan estratégico integral para la prevención y el control de la hepatitis viral. El plan de acción resultante se titula Combatir la epidemia silenciosa: Plan de acción para la prevención, cuidado y tratamiento de la hepatitis viral del Departamento de Salud y Servicios Humanos de los EE. UU. y se publicó el 12 de mayo de 2011. 

El Plan de acción cubre seis amplios temas:

  • Educación de los proveedores de atención médica y las comunidades para reducir las desigualdades en salud
  • Mejorar los exámenes, cuidados y tratamientos para prevenir las enfermedades hepáticas y el cáncer del hígado
  • Fortalecer la vigilancia de la hepatitis viral
  • Eliminar la transmisión de la hepatitis viral prevenible mediante vacuna
  • Reducir los casos de hepatitis viral causados por las conductas relacionadas con las drogas
  • Proteger a los pacientes y a los trabajadores de la hepatitis viral asociada a los cuidados médicos

El plan de acción ayudará al HHS a mejorar sus esfuerzos actuales para prevenir la hepatitis viral y las enfermedades relacionadas. Los CDC asumen el liderazgo en muchas acciones y en asociación con otras agencias del HHS en otras.  Aún cuando el plan de acción está apenas en vías de darse a conocer y de ponerse en marcha, los CDC llevan a cabo medidas para prevenir y controlar estas infecciones.  Gracias a la detección temprana, muchas personas pueden recibir cuidados y tratamientos vitales que limitan el avance de la enfermedad, previenen muertes por cáncer y ayudan a contener el ciclo de contagio del virus a otras personas sin saberlo. Si está preocupado por la hepatitis viral, consulte a su profesional de salud. 

Más información (en inglés y español)

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